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专利流氓影响大 初创企业应联合对抗

2013年01月21日09:58
来源:搜狐IT 作者:移动新发现
 

  在科技领域,与专利相关的纷争似乎永无休止,而苹果、三星等科技巨头大打专利战的同时,科技初创企业也时常面临“专利流氓”的骚扰。科技博客网站TechCrunch日前介绍了一项题为《初创企业与专利流氓》的研究,该研究指出专利流氓的索赔信会对收入较低的小公司和初创企业造成严重影响,而这些公司应当联合对抗专利流氓并做到知己知彼、策略得当。

  以下为原文内容概要:

  在欧美地区,“专利行使企业(PAE)”经常向崭露头角的初创企业发送“专利索赔信”,以专利所有者的身份要求后者支付专利授权费和侵权损失费——这些PAE又被很多人称为“专利流氓(Patent Troll),它们并不是专利的发明者或使用者,而是专门收购大量专利然后靠发起专利侵权诉讼赚取巨额利润的公司。

  那么,被专利流氓盯上的初创企业会受到怎样的影响呢?美国圣克拉拉大学法学院华裔教授柯琳•秦(Collen Chien)进行的一项题为《初创企业与专利流氓(Startups and Patent Trolls》的研究发现,专利流氓对小公司和初创企业影响巨大。

  专利流氓偏爱小公司

  这项研究对223家科技初创企业进行了调查,结果显示其中79家(近三分之一)收到过专利索赔信,而这79家企业中又有13家年营收小于10万美元。此外,由专利流氓发起的专利侵权诉讼中,55%的被告年营收小于1000万美元——这一比例在“非专利流氓(即正常公司)”发起的专利侵权诉讼中仅占16%。

  专利流氓为何喜欢起诉那些收入微薄的小公司呢?原因在于专利流氓往往能在缺乏还手之力的小公司身上获得可观的赔偿比率,从而在起诉大公司时赚得更多——对于专利流氓来说,小公司就像“大餐”前的“开胃菜”。

  小公司备受专利索赔困扰

  柯琳•秦教授指出,专利流氓发出的专利索赔信会对小公司造成战略转变、产品变化、招聘推迟、运营迟滞、价值受损甚至公司倒闭等严重影响。调查结果显示,年收入低于1亿美元的公司当中约有半数表示专利索赔信对公司运营造成了严重影响,而年收入1亿美元以上的公司均表示专利索赔信没什么大不了的。

  柯琳•秦还发现了几种应对专利流氓的常见做法:22%的公司置之不理;18%的公司选择和解;35%的小公司或初创企业在法庭内外与专利流氓斗争。和解费用平均为34万美元(12家公司),出庭斗争的费用平均为85.7万美元(7家公司),法庭外斗争的费用平均为16.8万美元(18家公司)。此外,某些案例中还出现了出让公司股权和分级支付授权费等和解方案。

  虽然这项研究的样本规模很小,但是调查对象的出庭斗争费用与美国知识产权法协会在2011年发布的经济调查报告中列出的91.6万美元相似。这样的成本对于收入微薄、资金紧张的小公司来说无疑是“大出血”,但是很多小公司又缺乏应对专利流氓所必备的知识和信息。

  弱势之下,小公司难维权

  面对专利流氓的勒索,很多公司选择支付授权费来息事宁人,因为这样做通常比采取法律手段更省钱。但是,由于没有保密协议,这些“易宰肥羊”的信息会在专利流氓界迅速流传开来,专利流氓公司甚至常常把授权对象列在自家网站上,让其他专利流氓公司都知道哪些公司好欺负。

  那些未做深入研究就对专利流氓做出回应的公司会陷入非常不利的局面——法律对专利的界定向来晦涩难懂,而专利流氓提出索赔时往往故意不提供相关专利的具体适用信息,也不去进行客观的侵权调查,而是直接“狮子大开口”。

  被专利流氓缠上的小公司真是倒了霉——它们往往很难找到可以免费获取的可靠信息,也很难迅速找到有助于驳倒专利流氓的先前案例。更糟糕的是,专利流氓经常在专利索赔信中禁止这些小公司公开谈论相关应对策略,所以它们只能各自孤军作战。

  柯琳•秦教授指出,现有的很多法律改革提案不能解决无力雇佣法律代表的小公司遇到的问题,例如缺乏相关信息、缺乏合作,等等。虽然《美国发明法案(America Invents Act)》的最新修订方案或许有助于防范“恶意专利”,但相关流程依然需要花费10万到40万美元。同样,新提出的保护法案可以迫使专利流氓支付被告的法律费用,但是被告必须先花时间对专利流氓提起诉讼以证明专利无效和自己并未侵权。

  对付专利流氓的策略

  柯琳•秦教授提出,科技初创企业应当联合起来、共同对抗专利流氓,这样有助于增强维权力度和降低斗争成本。这是一个很好的建议——小公司一旦抱团维权,就没那么好欺负了,但问题是很多小公司不愿公开自己被专利流氓盯上这件事。不过情况已经有所改变,科技博客对此类事件的报道越来越多,公司对相关信息的公开分享应当受到鼓励。

  此外,由于对小公司的攻击往往是专利流氓起诉大公司前的“开胃菜”,专利流氓通常不愿在这些小战斗上拖延时间或暴露弱点。例如,强有力的技术先例(prior art)有助于阻挠专利流氓起诉大公司的图谋,从而有望成为小公司对抗专利流氓的有效武器。

  所以,小公司必须了解自己可以选择哪些方法、采取何种策略。即便只是向了解小公司特殊情况的专利专家进行几小时法律咨询,也会在制定与专利流氓斗争的对策时发挥无比重要的价值。(悠拉)


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