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RockStar联盟:苹果和微软专利储存库

2012年05月22日21:21
来源:搜狐IT

  【搜狐IT消息】北京时间5月22日消息,《连线》杂志网络版今日刊登文章,对苹果和微软用来储存专利的公司Rockstar联盟(Rockstar Consortium)进行了报道。Rockstar拥有约4000项专利,都是从破产的电信业巨头北电网络那里收购而来。

  全文概要如下:

  从许多方面看,斯科特•威多森(Scott Widdowson)都是一个典型的电气工程师。大多数日子里,只要天气晴好,他就会沿着渥太华河骑行15英里去办公室。到了以后,他会坐上一天,阅读技术规范、熟读电脑教科书或拆解家用电子产品:一手拿逻辑探针,另一手拿烙铁。

  但威多森是一名专家。作为10名全职反向工程师之一,他为一家神秘的公司工作。这家公司由苹果、微软、RIM、索尼和爱立信等科技界大公司出资创立,名为Rockstar联盟。这家32人的机构只有一个任务:检查路由器和智能手机等成功产品,试图找到这些产品侵犯专利的证据。这些专利组合超过4000项,曾经由全球最大的一家电信公司所掌控。

  当Rockstar工程师找到侵权证据,公司就会记录下来,并联系产品制造厂商,要求协商专利的授权费。这些要求都会暗示可能会在联邦法院发起专利诉讼。公司的员工中有八个是律师。在过去的两个月中,Rockstar已经就100个潜在的专利许可展开谈判。Rockstar控制的专利涵盖核心无线通讯技术,例如LTE和3G等,数不胜数。

  Rockstar的首席执行官约翰•维斯奇(John Veschi)表示:“有很多人侵犯我们的权利。不使用我们专利的高科技公司屈指可数。”

  Rockstar去年从破产的加拿大电信巨头北电网络(Nortel)那里高调拍卖来的6000项专利为自己打下了基础。谷歌刚开始为这些专利报价9亿美元,使自己上了各大报纸的头条,但它很快就遭到了苹果和微软领导的竞争对手们的阻击。专利的最终出售价是45亿美元,Rockstar(当时还叫做Rockstar Bidco)成为赢家。

  根据维斯奇的说法,从那时起,Rockstar Bidco让位于新的实体,一家被称作Rockstar联盟公司。联盟对于北电专利的有了明确的战略。差不多2000项专利的所有权转到了赢得拍卖的各家公司:苹果、微软等等。剩下的4000项专利留在Rockstar联盟名下,现在它已经成为一个纯粹的专利实施公司,由拍卖获胜的公司出资建立。

  Rockstar是一家特殊的公司。因为它不生产任何产品,因此在专利案件中也不能被反诉。苹果和微软也不会因为自己持有的专利而引火上身。因为Rockstar是独立的,因此可以用多种方法引发专利所有公司合作伙伴和消费者对抗,这是专利所有公司做不到的。律师和知识产权顾问托马斯•尤因(Thomas Ewing)表示:“专利所有公司负责人可以推诿说不知情。他们可以板着脸说,那是一家独立公司。我们无法控制。”

  当Rockstar Bidco集团收购北电专利后,美国司法部对交易进行了审查,作为对几桩大型专利买卖调查的一部分。司法部关注的是专利攻击可能会将Rockstar的竞争对手赶出智能手机或平板电脑市场。但在今年2月,司法部停止了调查,部分原因是微软和苹果已经承诺,在合理条款下,将许多核心的无线专利授权给需要的厂商。

  但按照维斯奇的说法,新公司并不受这些承诺的约束。他说:“我们是独立的。承诺并不适用于我们。”

  Rockstar的所有者可以选择通过授权和转卖专利,轻松收回自己的投资。微软最近就在这么做,它从美国在线购买了专利,然后转手卖给Facebook。圣克拉拉大学法学教授,专门研究科技专利市场的科琳•千叶(Colleen Chien)表示, Rockstar可以通过控诉谷歌,以及HTC等Android合作厂商,实现专利所有公司的战略利益。微软、爱立信和EMC拒绝对此事发表评论。其他Rockstar公司则没有回应置评要求。

  说技术专利过去十年变得越来越重要要冒着言不尽意的风险。专利本质上是政府认可的垄断,让发明者在头20年可以将任何新技术商品化。但在实践中,专利就是武器。专利公司储存专利就像冷战时期各国储存核弹一样,当重要市场危在旦夕时,这些专利就会被拿出来使用。只要极少数公司像苹果和谷歌那样大肆搜刮专利,10-15年前,当北电在开发无线专利的时候,这两家公司跟智能手机市场毫无关系。

  许多公司储存专利处于防御目的,但其他一些公司却在想办法从专利上赚钱,而且是赚大钱。威多森在做的反向工程比认为想象的要普遍的多。它只是没有被广泛的讨论。

  知识产权交易公司Kanzatec高级副总裁法斯•穆斯利赫(Fas Mosleh)表示,在这方面,大公司会将自己的资源和外包进行组合。Kanzatec位于加州,也在开展与威多森在渥太华实验室所做类似的反向工程服务。

  能做到这点的一定是大公司,因为花费巨大。当专利争端进入审批阶段,法律费用将高达数千万美元。尤因表示,这是王者的运动。普通人根本玩不起。

  但这么做的回报也非常巨大。2007年,一家美国陪审团在发现微软侵犯了朗讯的MP3专利后,要求其赔偿15亿美元(这项裁定后来遭到上诉,大多数诉讼都是在庭外和解)。上周五,美国国际贸易委员会发现摩托罗拉侵犯了微软的一项专利后,威胁停止进口其所有Android手机和平板电脑。

  智能手机市场是专利战热点

  眼下,专利战争的热点是智能手机市场,谷歌、甲骨文、微软、苹果、摩托罗拉、HTC和三星,每家公司都被卷进专利诉讼。一些公司将专利用作竞争性武器,向竞争对手发动法律消耗战。其他公司发现,他们不需要在市场中获胜,就可以在某些领域赚到大钱。高通公司每年的移动专利授权费就高达40亿美元。全球最大的专利持有公司之一的IBM每年从专利方面要获取10亿美元。

  维斯奇表示,一旦到了授权交易时,是由他而不是Rockstar董事会进行发号施令。公司的使命是管理专利组合,通过授权和销售等一系列活动在投资上获得回报。因此,在一些情况下,Rockstar会出售一些专利;在另外一些情况下,公司可能会授权一些专利。Rockstar还没有起诉过任何公司,但维斯奇称他期待这种事情发生。

  因为它不生产任何产品,一些人直接就批评Rockstar是专利巨魔。电子前沿基金会(Electronic Frontier Foundation)的高级律师朱莉•塞缪尔斯(Julie Samuels)表示,这种交易会引发比更大的基本问题。她表示听闻一些小公司经常受到压力,要退出美国市场,因为它们无法应对大规模的专利指控,不管这些指控合不合法。它们也不希望求助于媒体,因为害怕引起注意,可能会导致更大的法律麻烦。最终,萨缪尔斯担心专利,特别是软件专利会伤害创新者,而不是帮助他们,而这正是专利避免造成的情况。

  塞缪尔斯表示:“这些专利组合……对于小人物来说就是一道屏障。如果你是一位创造者或革新者,你的产品就很难打进市场。”

  获取北电网络专利

  维斯奇的公司只有32名员工,公司规模很小,但获得的遗产丰厚。它是加拿大传奇技术公司北电网络专利组合的最终归属地。作为电信业巨头,北电网络的历史最早要追朔到1882年,当时它是加拿大贝尔电话公司的电话制造和维修部门。四分之三的Rockstar员工,包括维斯奇和威多森在内,都曾供职于北电网络,现在他们仍然依靠帮助债权人理解,然后出售北电网络的专利组合保住了自己的工作。

  北电网络在2009年走到了尽头,复杂的国际破产让3万名雇员丢掉了工作,并让另外一些雇员丢掉了养老金和人寿保险。针对数名高管欺诈指控的审判目前仍在继续。

  当北电网络再也无法满足付款义务时,雇员的养老金被减半。当公司自筹资金项目崩溃后,一些雇员失去了人寿保险或医疗福利。三年后,他们依然受到伤害,等待美国、加拿大和英国的法庭设计出最终的破产和解。

  但北电员工的悲剧变成了Rockstar投资者史无前例的机遇。北电网络拥有庞大的专利组合,总共将近9000个专利,其中的大多数与计算机网络有关。根据维斯奇的说法,这些都是高质量的专利,那种一般只能在贝尔实验室或IBM找到的专利,可以支撑法律诉讼的专利。北电专利涵盖的领域广泛,包括无线网络、电信交换、互联网路由器、调制解调器、个人电脑,甚至是搜索和社交网络。

  维斯奇称:“很多人依然惊讶,北电拥有这么多高质量、多样化的知识产权。这样根本问题就出来了:北电怎么会破产的。它怎么没有变成谷歌?没有变成Facebook?拥有这些专利,北电为什么没有成为那样的企业?他们处在类似贝尔实验室的环境,可能没有必要把这些转化成业务。”

  北电破产是因为管理不善,最终遭遇失败。作为曾经的电话硬件和企业电话系统制造商,北电拥有超过9万名员工。但它在数据中心方面败给思科,传统的电信业务又输给华为。

  再也没有友好的加拿大人

  2008年维斯奇加盟北电之时,北电在授权知识产权方面还没有进行大量的工作。当时负责运作的是友好的加拿大人,不希望通过诉讼对抗合作伙伴和客户。但该公司一直非常善于申请专利。曾经担任过北电网络技术经理,现在是Rockstar首席技术官的吉莲•麦克科甘(Gillian McColgan)表示,北电的首席技术官团队拥有大量的专利庆祝活动。员工会收到奖金,他们还会和高级管理层一起,去五星级酒店参加一些奢华的庆祝活动。

  北电很早就为自己的发明申请专利,这受到前任首席执行官麦克•札菲罗夫斯基(Mike Zafirovski)的鼓励,北电从事的是称作“防御性专利”的活动。工程师们被鼓励申请专利,以便有人拿出专利对北电发起诉讼时,北电可以进行反击。麦克科甘表示,北电破产前的专利着重点是搞清楚竞争对手在干什么,并准备相关领域的专利以保护自己。麦克科甘补充说:“最后北电拥有了一大批专利组合。这些专利直指竞争对手正在打造的产品和所在领域,使得北电已经没有必要开发自己的产品。”

  当北电走向破产,花数十亿美元研发的专利一下子出现在公开市场。对于专利买家来说,这是前所未有的机遇。投资公司Lazard的银行家大卫•迪默斯(David Descoteaux)表示,之前从未发生过这种事。Lazard在北电破产期间为其提供咨询服务。

  不仅仅是高质量的专利吸引了投资者。庞大的数量也是原因之一。在这个新的王国里面,手握数千个高质量专利直指竞争对手将是非常有用的武器。

  尤因表示,专利律师喜欢大型的专利组合,因为它们可以让谈判变得简单。“当你看到这么庞大的数字,你就不是在谈论优点了。理由是什么呢?当你付给律师每项专利1万-1.5万美元,让他们去研究这些专利,这通常比达成一项专利协议要便宜得多。

  但是谷歌、苹果和微软也看到了同样的承诺,很快它们就开始竞拍北电的专利组合。但拍卖结束,北电的专利卖出了45亿美元,比公司所有部门价值的组合还高13亿美元。

  最终成交价45亿美元

  维斯奇和他的前北电雇员团队处在竞拍战争的前沿。实际上,他们应该因为将专利组合销售价推高而获得更多声望。

  维斯奇是个严肃、紧张的人。一个半程马拉松选手,喜欢讲话,喜欢在思考的时刻漫步。2008年夏季他加盟北电,负责公司的专利授权业务。就在半年后北电宣布破产。在加入北电之前,他在朗讯和半导体制造商LSI负责专利授权。自从他发现了一个难得的机遇:大量的高质量专利组合还没人试图去授权。

  他当时认为这是绝佳的时机,建立专利授权业务,与朗讯或IBM竞争。

  就在北电破产后,维斯奇马上开始分析公司的8500项专利,搞清楚哪些可以连同公司的业务出售,哪些应该分开通过拍卖出售。当完成这项工作后,维斯奇将6000项专利拿出来拍卖。

  这是一个了不起的故事。维斯奇和他的小团队最终让北电高管和债权人理解,专利应该与公司的资产分割开来,单独出售。对于那些认为该添加专利以便让业务部门卖个好价钱的高管和债权人来说,这个理念并不那么容易被接受。维斯奇早期盟友,北电破产期间为无担保债权人委员会工作的迈克尔•拉辛斯基(Michael Lasinski)表示,当时这样的想法存在争议。

  但拉辛斯基很快看到了北电专利的价值,和维斯奇一样,他此前在专利市场上也有一些经验。此前,拉辛斯基供职于Ocean Tomo专利经纪公司,这家公司在专利拍卖理念方面处于领先地位。

  维斯奇和他的团队开始建立财务模型。他了解如何展示北电专利组合的收益。一开始,一些高官以为收益会少于10亿美元。但在拉辛斯基的支持下,模型显示收益将高出10亿美元。该团队为北电专利建立了数据库,然后将它们对应到当前和新出现的网络标准上,以显示这些专利的价值。

  之后的的潜在买家将证明这些专利到底值多少钱。谷歌是首先表现出对此感兴趣的公司,给出了9亿美元的报价。

  很快其他公司也参与进来,苹果、英特尔和RIM等。随后报价提高至45亿美元。拍卖者也分成两派,分别是Rockstar以及英特尔和谷歌组成的Ranger。

  Rockstar拥有4G专利

  就在Rockstar购买了北电6000项专利后,有2000项转移到了背后的公司。但仍有4000项留在了Rockstar,它希望用这些专利赚钱。

  原来,北电的专利涵盖了全新的移动数据技术LTE,也就是4G技术,它是手机访问互联网速度提升的标准。这些专利中的许多都被Rockstar拥有,未来几个月内它将用这些专利对付谷歌等手机公司。

  此外,北电的专利还涵盖用于路由器、交换机等其他领域的核心网络技术,欧洲电信业的标准制定机构欧洲电信标准研究所已经列出名单,表明哪些专利适用于新兴的电信标准。它列出了43个标准领域,许多都和LTE有关,其中北电的专利(部分被Rockstar拥有)正在发挥作用。

  差不多有25名Rockstar曾经是北电员工,职业包括律师、经理和工程师。其中威多森和麦克科甘拥有多年的北电工程师经历,他们了解相关业务和专利组合,能帮助维斯奇在专利授权费用方面做得更好。威多森不愿意透露自己的工作内容,只是知道和消费者电信技术有关。

  之前的同事可能会感到很奇怪,但威多森很喜欢自己的工作。法律和技术工作的混合对他来说是新的挑战,但他做这项工作还有另一个原因:他觉得自己是在帮助那些因为北电破产而遭受伤害的同事。

  麦克科甘的故事也是类似。她认为自己会有所作为,并让北电雇员可以获得更多的收益。威多森说:“这是上千万和上亿美元的区别。对于工程师来说可是非同寻常。”(柯山)

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