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生命能有多顽强?南极冰层下淡水湖探触或可回答

2012年02月10日17:11
来源:金羊网—羊城晚报
 

  生命究竟能有多顽强?生命形态能否存在于最极端环境?在太空呢?

  俄罗斯联邦水文气象和环境监测局9日正式宣布,俄南极考察队经过30多年的努力,终于钻透3769.3米厚的冰层,触及覆盖在南极冰川下超过2000万年的巨大淡水湖。

  俄罗斯科研人员最新探触的南极冰层下淡水湖或可为这些疑问提供最佳注脚。

  极端条件

  俄方9日宣布,考察队经20多年努力后触及南极冰层下存在大约2000万年的淡水湖。科研人员打算着手探究湖内是否存在微生物、是什么形态的微生物。

  如果成功将再次证明,生命可以存在于看似不可能的环境中。科研人员先前研究成果已经数次打破人们对生命存在条件的认知:

  在南极冰层下,美国国家航空航天局拍摄的视频捕捉到一种微型虾状生物;

  在太平洋和大西洋深处,管虫借助洋底火山热量获取所需能量;

  在55年前一个肉罐头内,一种细菌能在杀菌射线下存活并自我修复,被吉尼斯世界纪录认定为“世界最坚强细菌”;

  在西班牙“红酒河”,强酸性使人们难以伸手触水,但这里生命形态“繁盛”;

  在科学家当做类火星研究地的智利阿塔卡马沙漠,生命形态抗争恶劣环境;

  在南非一座金矿内,一种微生物能够承受矿内辐射。

  美国航天局天体生物学协会主管卡尔·皮尔彻说:“我所知一切表明,生命有多么不可思议,适应能力有多么强。”

  特殊环境

  一些科学家对在南极冰下淡水湖发现生命形态有信心。

  科罗拉多大学科研人员特德·斯科姆博斯说,由于后勤方面原因,探测冰下湖内生物的研究预计数月后才能启动;但这一研究开始后将能够发现微生物。

  这一冰下湖与其他极端环境相比最重要的特殊性在于极端封闭。

  美国航天局天体生物学者克里斯·麦基说,在智利阿塔卡马沙漠,生命形态或许由其他地方被风吹来;但是南极冰下湖内如果发现微生物,一定不是“外来户”。

  按照分子化学和天体生物学者史蒂夫·本纳的说法,超过1000万年前,那里或许没有或有很少的冰,生物生存没那么难。

  但冰层封死后,热量和太阳光消失,生命形态需找到其他获取能量的方式。

  这是关键。

  放眼太空

  不少科学家心中有同一问题:如果生命可以在南极冰下湖这种环境中存在,那么为什么不能在木星卫星“欧罗巴”星和土星卫星“恩克拉多斯”星上存活?

  这两个天体均可能在冰层下存在液态水,两者均被视为探测太空生物的目标地,科学家们的最大争议只是应该最先以哪颗星为目标。

  当然,还有火星。航天局学者麦基说,如果南极冰下湖内发现生物,意味着火星深处也可能蕴藏生命形态。

  即使只是肉眼不可见的微生物,又有什么关系?科罗拉多大学地质学教授布鲁斯·贾科斯基说,生命在地球上90%的时间以微生物形态存在,“那是我们的起源”。

  贾科斯基和麦基持同一观点,宇宙中或许有多处生命起源。“如果银河系内‘遍布’微生物,那么太空中存在其他智能生物的可能性大增,”贾科斯基说。

  耿学鹏(新华社今天上午供本报特稿)

(责任编辑:罗园)
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