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天文学家发现最年轻黑洞迹象

来源:人民网-人民日报
2010年11月17日10:11

  美国东部时间15日中午,美国宇航局在华盛顿召开新闻发布会宣布,天文学家利用钱德拉X射线太空望远镜等设备观测到可能是人类迄今发现的最年轻的黑洞——一个距离地球大约5000万光年的M100星系中的超新星“SN1979C”坍塌后形成的天体,其诞生被观察到的那一刻,至今只有30年。

  科学家表示,这个黑洞质量大约是太阳的5倍,离地球大约5000万光年,因此观测上存在着5000万年左右的延时,说“年轻”不是说它的年龄只有30岁,而是说它形成时的状态被观察到的时间是在30年前。不过,当时人们并不知道它是个黑洞,新近的观测结果才证明其有可能是黑洞。

  意义

  有助于科学家更好地了解恒星是怎样爆炸的,爆炸之后产生的是黑洞还是中子星

  在当天的记者会上,天文学家们兴奋地说,这一新发现为观察“婴儿期”的天体提供了绝佳机会,有助于科学家更好地了解恒星是怎样爆炸的,爆炸之后产生的是黑洞还是中子星,同时也有助于了解银河系和其他星系黑洞的数量。

  黑洞是一种引力场很强的天体,连光也不能逃脱出来,因此人们不能直接观测到黑洞,但可以通过测量它对周围天体的作用和影响来间接观测或推测其存在。

  大质量恒星坍塌时的剧烈爆炸即为超新星爆发。“SN1979C”由一名天文爱好者在1979年发现,科学家认为它是一颗质量超过太阳20倍的恒星爆炸而形成的超新星。从理论上讲,质量介于太阳8至25倍之间的大质量恒星在耗尽所有燃料时,会突然失去支撑自身重量的压力,在爆炸中结束存在,其核心会坍缩成一个黑洞或者一颗中子星。中子星是质量没有达到可以形成黑洞的恒星在寿命终结时形成的一种天体。

  存疑

  代号为“SN1979C”的超新星爆炸的遗骸是黑洞的可能性很大,但无法完全排除其他可能性

  根据钱德拉X射线太空望远镜、美国宇航局雨燕探测器、欧洲航天局XMM牛顿天文望远镜等获得的数据,超新星“SN1979C”坍塌后形成的天体是一个明亮的X射线源。在1995年至2007年的观测期内,它一直保持着稳定,表明这个天体可能是个黑洞,正靠吞噬来自超新星或其伴星的物质满足自己的“胃口”。

  此前,科学家曾探测到相对地球来说的宇宙深处许多新出现的黑洞。对于美国宇航局15日宣布的新发现,美国哈佛—史密森天体物理学中心的研究人员丹尼尔·帕特诺德表示:“如果解释没错的话,这是人类观测到的离地球最近的一个黑洞诞生实例。”

  天体物理学家金伯利·韦弗说,“能够判断出一个黑洞的确切年龄,以前还从未有过”,现在我们能够从这个黑洞的“童年”和“少年”时期开始进行观察和研究。

  不过,天文学家也指出,虽然代号为“SN1979C”的超新星爆炸的遗骸是黑洞的可能性很大,但不能排除其他解释,比如一颗伴有强劲高能粒子风、快速旋转的中子星,也可能产生所观测到的X射线辐射。他们认为,无论最终得到确认的是哪种解释,新发现都为从头开始观测一个天文事件提供了最佳契机。这个黑洞迹象的发现,证明了宇宙和星系总是处于不断运动中,星体有诞生,也有死亡,而黑洞同样处于诞生、成长、衰老的自然过程中。

  失望

  对于这次新闻发布,一些人批评美国宇航局故弄玄虚,更有人指责媒体不负责任地炒作

  为了搜寻黑洞和观测暗物质,美国宇航局在1999年通过“哥伦比亚”号航天飞机将钱德拉X射线太空望远镜送入太空。钱德拉X射线太空望远镜是迄今为止人类建造的最先进、最复杂的太空望远镜,标志着X射线天文学从测光时代进入了光谱时代,可以帮助天文学家更深入地了解宇宙的起源和演化过程。

  早在5天前,美国宇航局便通过其官网预告说,15日将就钱德拉X射线太空望远镜“最近在太空发现的异常物体”召开新闻发布会。由于没有更详细信息,世界各地媒体陷入了各种猜测,甚至有的媒体臆测,美国宇航局“可能会宣布发现了外星人或不明飞行物”。大批天文爱好者高度关注这次新闻发布会,钱德拉X射线太空望远镜的官网一度因为排山倒海般的访问量而陷入瘫痪。尽管15日新闻发布会上宣布的消息堪称天文研究领域里的一桩大事,但许多人仍觉得其震撼程度与期望落差太大,批评美国宇航局故弄玄虚,是为了提高钱德拉X射线太空望远镜和美国宇航局自身的受关注度,更有不少人指责部分媒体为了吸引眼球而不负责任地炒作。

  (本报洛杉矶11月16日电)

  

(责任编辑:丁慎源)

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