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非洲奇特青蛙遭遇危险可将脚趾变“利爪”(图)

脚趾能变成爪子的非洲青蛙

  据国外媒体报道,美国哈佛大学的科学家日前称,他们最近在非洲发现了一种极为奇特青蛙。当这种青蛙遇到危险的掠食者时,它们的脚趾能迅速地刺穿皮肤并变成尖利的“爪子”,以阻止掠食者进一步的靠近。

  在即将出版的最新一期《生物学通讯》杂志上,美国哈佛大学的研究人员们将公布他们的这项最新发现。哈佛大学生物进化学博士布莱克本认为,青蛙长“爪子”已经是一个非常奇怪的现象。而这些“爪子”竟然是青蛙通过刺穿自己的脚上皮肤而形成的,则更令人费解。
这也许是目前所知的唯一一种脊椎动物通过破坏自己的肌体而形成“爪子”的现象。大多数脊椎动物都能够很好地保护自己的肌体。布莱克本博士是在喀麦隆从事野外作业时首次发现带“爪子”青蛙。当他抓起这种青蛙时,青蛙骤然伸出后腿,向他的手臂狠狠地抓了下去。青蛙“爪子”将他的手臂抓得鲜血直流。这一现象引起了布莱克本的极大兴趣。

  布莱克本回国后,立即到博物馆查阅了所有63种非洲青蛙的详细资料。他发现,其中11种青蛙的脚趾末端骨骼均呈尖钩状,而且在顶端长有许多自由浮动的小骨头。布莱克本最后认定,青蛙脚趾顶端的这些小骨头是通过胶原质外壳与脚趾相连。密集的胶原质网络,将这些小节结与周围皮肤紧密地连接在一起。很明显,这些“爪子”样的骨头就藏在皮肤附近的节结中。一旦青蛙收缩起脚部的肌肉,这些尖锐的骨头立即从节结处分离出来,拨穿皮肤,形成锋利的“爪子”。当然,这种爪状的结构并不是常规概念的爪子,而只是一种骨头,是一种从角蛋白外壳之中剥离出来的骨头。通常情况下,角蛋白外壳会紧紧包住脊椎动物的“爪”部。而且青蛙的这种“爪子”也与某些动物足部具有收缩功能的爪子有本质的区别,比如猫的爪子就具有收缩功能。

  而在青蛙的脚上,这种伸出的骨头上明显还包裹着一层普通的皮肤。此前的几十年间,许多科学著作中都提到了这种青蛙。然而,在美国却很少有人涉足这一领域,在博物馆中也鲜有收藏。甚至有人将这种青蛙长“爪子”的现象误认为是青蛙标本保存过程中造成的损害。在非洲,这种青蛙经常会被人们猎杀以供烧烤食用,猎人们使用长矛和弯刀杀死青蛙,从而避免被它们锋利爪子伤害。科学家表示,“这是一个令人难以置信的故事,许多青蛙在产卵繁殖期都会在脚趾上生长骨刺,但是青蛙物种之间存在很大的差别。对于我来说,需要着重大量研究两栖动物,尤其是那些濒临灭绝的物种。”

  布莱克本决定对这些非洲青蛙进行深入研究。在大约5500种已知青蛙种类中,他已经发现了11种带“爪子”青蛙,并推测可能还有其他相近种类。布莱克本认为,既然这种“爪子”平时极少使用,只有当生命受到威胁时,青蛙才会宁愿承受严重的外伤,刺破自己的皮肤,展出“爪子”保护自己。这非常像猫的爪子,但是这种青蛙的骨骼分离和刺穿皮肤的结构特征非常特殊,与其他脊椎动物有明显区别。此外,青蛙的爪子仅是骨骼,并不像其他物种爪子是由角蛋白外层构成的。由于布莱克本是仅对死亡动物标本进行研究,他说自己并不知道什么时候活着的青蛙会收缩爪子,以及如何进行收缩。这种青蛙并没有肌肉将爪子收缩,因此研究小组认为当肌肉放松时爪子会顺应地滑入脚趾之中。(刘妍)
(责任编辑:史少晨)

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