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“凤凰”将“蹲点”三个月探测火星

  美国“凤凰”号火星探测器格林尼治时间25日23时53分(北京时间26日7时53分)成功降落在火星北极地区,成为首个在火星北极地区着陆的探测器。

  “凤凰”着陆约两小时后,工作人员接收到它传回地球的第一批40余幅黑白图像。
图像显示,“凤凰”已展开太阳能电池板,一个支脚已“踩”在火星地面上。

  实现“最完美”着陆

  探测到“凤凰”成功着陆信号后,负责此次任务的美国宇航局喷气推进实验室内一片欢呼,工作人员相互拥抱,击掌庆祝。

  “即使在我的梦里,它也不可能比这次登陆做得更加完美,”“凤凰”项目主管巴里·戈尔德施泰因说,“它不偏不倚。”

  戈尔德施泰因保持着喷气推进实验室的一个传统,在“凤凰”探测器降落过程中向身边的人分发“好运花生”。“凤凰”落地后,他说:“最困难的部分已过去。好戏还在后头。”

  初步观测结果显示,“凤凰”落地时几乎保持水平。

  历时9个多月,在太空中“奔走”7.11亿公里后,“凤凰”以超过1.9311万公里时速冲入火星大气。经历打开降落伞、甩掉隔热罩、点燃反推火箭等“规定动作”后,它以8公里时速安全降落在火星表面。

  在这环环相扣的“恐怖7分钟”里,研究人员着实为“凤凰”捏了把汗。因为尽管火星北极地区是整个火星岩石最少的区域之一,但火星复杂的地表仍使“凤凰”号着陆面临风险。

  项目负责人之一埃德·谢迪维说,先前传回的图片显示,着陆区域仍有超过500万块大岩石,“凤凰”号着陆时若撞上这些岩石,便会“出师未捷身先死”。此外,遍布各处的不规则裂缝,会增加“凤凰”号着陆时“站稳”的难度。火星北极地表温度通常在零下123摄氏度左右,也是影响因素之一。

  睁开“凤凰眼”拍照

  “恐怖7分钟”期间,“凤凰”通过2001年抵达火星轨道、沿轨道绕火星运行的“火星奥德赛”号探测器,成功实现与地球的不间断无线电通信。以光速传播的无线电波把信号从火星传回地球需15分钟。

  “凤凰”传回的首批图像中,有的显示“凤凰”的太阳能电池板已展开,有的显示它的一个支脚“踩”在火星地面上,附近有小块岩石,还有的显示出火星北极地区的地平线。

  美联社说,“凤凰”登陆早期传回的图像主要是向技术人员提供工作状态信息,包括电力供应情况和仪器的完好状态。根据设计标准,着陆扬起的沙尘散去后,“凤凰”才会展开太阳能电池板。

  “凤凰”探测器有一只具备挖掘功能的机械手臂,上面装有一部盒子形状的照相机,还装有两只闪光灯。这部相机用于给机械手臂“捡”起的样本以及探测器周围区域拍照。

  “凤凰”上还有一部立体成像仪,被美国宇航局称为“凤凰之眼”。“凤凰”正常工作时,立体成像仪距火星地面约两米,能拍下周围环境的高清全景图,还能朝天拍下火星大气图像。这些能向科学家提供火星立体图像以及火星大气中微小颗粒的信息。

  着手“蹲点”式探测

  与目前在火星上执行任务的美国“勇气”号和“机遇”号探测器以气囊减震的硬着陆方式不同,“凤凰”号没有减震气囊,采取软着陆方式。这是因为,靠气囊“弹”到星球表面的硬着陆方式不适合大型航天器。

  “凤凰”长5.5米,宽1.5米,质量350千克,靠3条支脚和反推火箭着陆。

  “我们已经32年没能靠支脚和反推火箭成功着陆,”美国宇航局空间科学主管埃德·魏勒说,“当我们以后把人类送上火星时……他们将靠支脚和(反推)火箭着陆。因此,我们证明仍懂得如何软着陆,这很重要。”

  人类此前在火星成功软着陆的航天器,是1976年登陆火星的“维京”双体探测器。

  1999年,“凤凰”的姊妹探测器“火星极地着陆者”由于引擎过早熄火,坠毁在火星南极地区。象征“浴火重生”的“凤凰”上,装有“火星极地着陆者”的备用零部件。

  按照计划,“凤凰”着陆后将展开为期3个月的火星地面探测。与“勇气”号和“机遇”号火星车不同的是,“凤凰”号将会采取在火星北极地区“蹲点”的方式进行科学探测,这是因为“凤凰”号靠3条“腿”支撑身体,不能移动。

  (新华社供本报特稿)
(责任编辑:Ann)

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