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电视为软件做好准备 微软将迎来IPTV新前景?

  CNET科技资讯网6月19日国际报道 微软认为,电视已经为软件做好了准备。

  事实上,微软持有这种想法已经十多年了。但有理由相信,微软的人这次可能说对了。

  尽管微软在互动电视上失败,网络电视脱颖而出,有线电视行业的人认为他们没有微软的机顶盒也能生存下去,但一项关键的技术革新或许会为这些年来一直试图在电视行业有所突破的微软敲开一扇大门。

  这一变革就是电视从卫星,有线网络转变到互联网电视(IPTV)的变化,也就是电视通过互联网协议技术进行节目传输。周一,微软公布了最新的电视软件,增加了家庭数码相片及音乐的分享支持功能。与过去的电视努力不同,微软这次找到了一些大公司进行合作。

  例如AT&T,今年1月,AT&T宣布和微软加速推进其IPTV计划,在美国以外的地区,微软已经和一系列的电信公司签署了IPTV合作发展协议,这包括德国电信,意大利电信,瑞士电信以及英国电信。

  IPTV成为现实已有一些时日了,当电信公司感觉自己的业务受到互联网电话威胁时,IPTV的重要性开始日渐显现。这些公司开始对IPTV大把投资。

  2002年,微软电视部门的主要精力都放在开发有线电视机顶盒使用的软件上面,但有两个人,Jim Baldwin和Peter Barrett却在考虑通过互联网来传送视频流媒体。

  两人租用了一些商业DSL线路,并用微软的Xbox开发工具作为基本的机顶盒设备。Baldwin 说:“我们将Xbox开发工具放置在山景城的10户人家,通过互联网传输电视节目。”

  到2003年,两人准备演示他们的系统。他们将Xbox等系统运到日内瓦召开的国际电信同盟大会上。在这次展会上,瑞士电信和加拿大方面对此产生了兴趣。

  微软当时一面继续开发软件,一面邀请电信公司开始测试这套系统,像瑞士电信运营商就与微软签署了实验协议。电信运营商往往用自己的员工作为实验对象。

  2005年秋,AT&T开始正式进行商用测试。实验的对象由当初的两人扩展到了几百人,微软经常将IPTV作为一个即将流行的新兴业务来宣传。

  微软高层官员已经承认,在TV领域走得太超前了。投入有线电视行业的投资并没有给与微软希望的回报。用画中画以及视频录制功能,微软的终极电视(Ultimate TV)产品几年后赢得了一些电视迷们的心。但高成本导致其对主流大众并没有多少吸引力,微软在发布之后也停止了继续开发。即使IPTV也比微软希望的要慢。

  微软首席研究与战略官员Craig Mundie说:“我们对此表示意外,甚至有些失望,时间拖得太长了。IPTV蓝图起源于1993年的互动电视,14年后,互动电视才开始大规模开始应用。”

  很难说微软在电视业务上投进去了多少钱。当贝尔南方收购Media One有线电视公司时,微软向Comcast投入了10亿美元。微软主席比尔·盖茨在2004年说,微软在开发电视产品上已经耗资5亿多美元。

  盖茨当时表示:“我们进入电视相关软件行业太早了,我们在电视软件流行之前已经花掉了5亿或6亿美元了。”

  微软正在吸取教训,避免太早介入一项业务。微软已经真正面向市场推出了一种产品,看上去象传统的有线电视或者卫星电视产品一样。

  微软很清楚,为了让IPTV长青,需要一些突破性的东西。

  微软电视部门的市场智能主管Paula Reinman说:“当你比拼价格与频道时,你基本上在玩别人玩的同样游戏。”

  微软正在改变其功能大而全的风格,而制造一些少而精的集成功能产品。微软在IPTV产品上专注基本的功能。例如,当有技术可以同时观看9 个频道的节目图像时,微软将精力放在了更快的频道转换等改进电视欣赏体验的技术上面。

  微软正在开拓一个存在无限可能的未来,但它将主要目标放在了生存上面。微软将这种战略称为“大处着想,小处起步,快速向前。”(Think big, start small,move fast)

  微软的舞台仍然很小。在微软宣布的17个IPTV客户当中,仅有9个已经开始了商用测试,用户数大约为10万。

  杨基研究集团的一名分析师Vince Vittore说:“我们才刚刚进入IPTV的实验结束阶段。微软和运营商们仍然在对这项技术进行完善。因此,要等一些时间才能普及。”

  许多工作尚处于实验室阶段。最近几周,微软的电视开发部门正在进行大量的用户测试。

  开发人员面临的一个挑战是处理节目指南的问题。在频道节目不多,一次只能观看一个电视节目的时代,节目指南不是什么大问题,但现在已经由模拟信号电视时代发展到了数字信号电视节目时代,用户能够观看的频道数更多了,数字视频录像与视频点播更是进一步增加了节目的数量。

  这是整个电视行业面临的一个问题,但微软认为自己可以由此获益,它认为自己能够提供一个良好的答案。

  微软电视部门的产品管理主管Sal Arora说:“节目选择有限制很好。我们能够将频道选择做到1 千多个。”

  这其实并不是用户不希望有更多选择的问题,而是很难找到自己想要节目的问题,尤其是使用一个节目指南和遥控器的条件下。Arora 以Amazon.com网上书店为例,这家网站有1 百万本图书,但它的界面非常好,用户感觉不到自己要费劲周章才能找到自己想要的图书。

  在最近的研究调查中,微软向用户提一些如何找到自己想要看节目的问题。用户被问到了是否观看Netflix ,Blockbuster Total Access以及iTunes的节目,微软想要知道,有多少人对观看对手的节目感兴趣,微软的首要目标是为了搞清这些服务是否能让用户方便的找到自己感兴趣的东西。

  微软正在研究各种方案,从在节目中内置更多的“标签数据”(metadata)到增加社交网络功能等等,利用社交网路,用户可以很容易的根据朋友的推荐或者热门标签找到自己想看的节目。

  Arora说:“我认为标签数据和社交网络这些很快将变得相当的重要。”

  目前,微软正在向电话公司及其客户推销IPTV,以替代卫星电视和有线电视。Reinman 已经发现了人们使用电视的方式,以及一些哪些人可能成为IPTV早期用户的理论模式。不一定是科技精英人士才是微软IPTV技术的尝鲜者。

  Reinman说,选择IPTV的人具有不同的个性特征。一种人不太在意电视中的其它技术,这类用户愿意为新的电视功能买单,但他们可能没有高速互联网连接。另外一些人喜欢拥有200个节目频带,但可能一个频道也不会真正看下去。

  Reinman还表示,在向用户宣传这项技术时,她不会说IPTV这四个字母缩写,而是会用全称,她说:“我永远不会用四个字母缩写来向用户宣传,这真的是你能够获得的最佳电视体验。”

(责任编辑:romp)
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