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产业化新年迈出第一步 龙芯3000万欲卖5年产销权

   《IT时代周刊》记者/张 燃(发自北京)

  2007年的元旦前,业界对商品化“中国芯”的最后一丝担忧得到了舒缓。

  12月27日,神州龙芯集成电路设计有限公司对外公布,中科院计算所已选择与欧洲最大的半导体公司意法半导体,将就龙芯2E的生产和销售展开合作。

双方合作细节至今未见披露,但知情人士向《IT时代周刊》透露,双方已经达成初步意向,即意法半导体将出资3000万元购买龙芯2E处理器5年产销权,在此期间,这家法国公司每销售一枚处理器将向北京神州龙芯公司提交2美元的专利许可费。中科院计算所所长李国杰向《IT时代周刊》证实,正式确认合作的时刻将等到今年3月,届时双方将齐聚人民大会堂公布合作详情。

  业界普遍认为,龙芯联合意法半导体是其实现产业化战略的重要举措,而后者借助龙芯可以进一步在中国市场上开疆拓土。那么,二者达到双赢的目标能否如期实现呢?

  龙芯走向国际市场

  在国家“863计划”的支持下,2002年,承载着自主知识产权的“龙芯1号”横空出世,结束了中国在处理器领域一片空白的历史。

  紧接着,2002年12月,中科院计算所联合海尔集团、中软股份、神州龙芯等国内厂商成立了“龙芯产业联盟”。至此,龙芯产业联盟被各方寄予了厚望,当时许多人都希望它能在中国企业技术突破之后,实现产业化发展探索出一条成功之路。

  在产业联盟的推动下,此后相继问世的不同型号的龙芯2号(龙芯2B、龙芯2C、龙芯2E),在性能上诸款突破,实现了通用处理器设计的跨越式发展。

  “技术上的成功并不意味着有水到渠成的市场。”北京君正集成电路有限公司总裁刘强就此指出。长期以来,在处理器市场上,国际芯片巨头一直独占鳌头,而中国自主研发的芯片,要想在激烈的竞争中赢得市场,就必须走联合道路,否则将难以生存。

  尽管仍与英特尔、AMD等巨头有不小的差距,但龙芯在业界的支持下向实用化方向疾步前行。

  2005年4月,江苏省和苏州市、常熟市政府共同投入3000万元,正式建立梦兰龙芯产业化基地。这标志着龙芯产业链已经基本形成。与此同时,龙芯还与海尔、信产部在机顶盒与CSIP(信产部软件与集成电路促进中心)方面展开了合作。

  但就目前情况而言,中科院计算所和国内合作伙伴们的工作重心是全力以赴做芯片设计和最后的组装工序,大家都没有能力从事芯片生产制造,这也是龙芯发展的一个掣肘因素。江苏中科龙梦科技有限公司总经理张福新表示:“在国内,芯片产业链尚不完善,要想完全自主生产,难度不小。”

  因此,在与国内厂商纷纷合作的同时,龙芯也将触角伸向了国际市场。据悉,早在2005年11月,意法半导体对龙芯2E设计方案进行流片,由此拉开了中科院计算所与其合作的序幕。

  此后,双方的合作更进一步加强。2006年6月,二者签订技术合作许可协议,意法半导体承诺,每年销售龙芯突破1000万颗。此年10月,双方又签署了发展龙芯的未来计划,即多核处理器协议。

  中科院计算所副所长隋雪青向《IT时代周刊》表示:“龙芯能够与这样的国际半导体巨头合作,迎来了中国芯片产业的第一大单,也从事实上证实了龙芯未来的市场潜力,在一定程度上,也将它推向了国际半导体舞台。”

  而此次合作,在很大程度上满足了龙芯的产能需求。据悉,在生产过程中,龙芯需要90纳米的工艺,但中国芯片厂商却难以达到这种要求。

  “长期以来,中国IC设计产业缺少用户成了制约其发展的一大瓶颈。”李国杰表示,意法半导体的客户和渠道遍布全球,这些庞大的客户资源都将可能成为龙芯的潜在客户。

  同时,通过合作,龙芯的持续发展资金问题也得到了缓解。据了解,从2007年到2011年,按照每年2000万美元计算,在这5年中,中科院计算所的收入将突破1亿美元(约合8亿元人民币),这将为龙芯的后续研发提供强大的资金支持。

  “无论是与意法半导体的联盟,还是与国内厂商的合作,都表明了龙芯产业化的必要性和紧迫性。”IDC公司半导体行业分析师认为,作为科研单位的中科院计算所,产业化能力先天不足,所以,借助外部力量来推动品牌成长,无疑是明智之举。

  意法半导体的算盘

  反观作为国际半导体巨头的意法半导体,2005年,其在全球半导体公司中名列第五,2006年跃居第四,排名仅位于英特尔、三星和德州仪器之后。目前,该公司是中国内地第三大半导体产品供货商。那么,这家实力雄厚的跨国公司缘何对龙芯如此感兴趣?

  业界普遍认为,意法半导体垂青龙芯的一个关键原因在于其对中国市场的热衷。自进驻中国后,这家法国公司更加野心勃勃。1999年后,该公司在中国的业务突飞猛进,年增长率高达31%;2005年,其在大中国区的销售收入占到全球销售总额的25%,达22亿美元,仅次于总部所在地欧洲。

  巨大的市场吸引力,牵动着意法半导体风靡一时。2005年,该公司联合一家韩国公司投资20亿美元,在无锡建立了前端晶圆工厂;2006年,又在深圳兴建后端封装厂,耗资5亿美元。至此,其在中国的产业链也初具规模。

  而此次联盟龙芯,也是该公司在中国市场开疆拓土的筹码。“意法半导体一开始,就不打算与芯片老大英特尔正面交锋,联合龙芯,它将在消费数字、通信和汽车电子等市场发动进攻。”台湾的CPU制造商威盛公司全球总裁陈文琪认为,要达到预期目标,跨国公司就必须和政府搞好关系。此前,AMD转让X86技术、英特尔支持中国多项公益事业,都是这种策略的体现。而意法半导体大力支持龙芯发展的举措与另外两家芯片巨头相比,其收效也毫不逊色。

  同时,意法半导体联合龙芯也是对自己业务的一种补充。中芯国际一位人士透露:“借助龙芯将使其CPU业务的实力不断增强。”

  相互融合尚为难题

  中科院计算所专家向《IT时代周刊》介绍,“龙芯2E”处理器在性能上取得了重大突破,但依然无法与主流CPU相提并论——2E处理器的水平大致与中档奔腾四旗鼓相当,相对于市场主流产品双核甚至四核而言,龙芯尚处幼年。

  其实,将芯片产销权委托给其他厂商代工的商业模式不乏先例。此前,SUN公司将芯片业务中的产销权委托给NEC、富士通等企业,最终使SUN成为与英特尔、IBM平起平坐的芯片巨头。

  但龙芯和意法半导体能否达到同样的商业效果,业界却表示怀疑。分析人士认为,尽管购买了龙芯为期5年的产销权,但如何寻找用户,如何降低成本,如何寻找一个包括操作系统、核心应用平台、开发工具和各种应用软件在内的基于MIPS架构的产业群,这些都是摆在意法半导体面前的难题。

  据产业人士介绍,龙芯提供的芯片集成度不高,难以解决接口问题,因此,其在消费电子领域的前景不容乐观。同时,龙芯的功耗较高,无论是非移动设备,还是移动设备(MP3、学习机、GPS导航)要求的功率大多低于0.5瓦,龙芯的功率却在3~4瓦之间。不凑巧的是,意法半导体的渠道资源与客户则恰恰集中在消费电子领域。

  对此,中国计算所方面认为,龙芯主要的目标是廉价电脑市场。李国杰指出,在PC领域,龙芯的优势是低成本低功耗,一般CPU的功耗是20~100瓦,而龙芯2E只有3瓦。因此龙芯2号的主攻方向是低端计算机市场。

  但在廉价PC芯片领域,目前各大芯片巨头都在信誓旦旦地争夺地盘,而且它们的价格更具杀伤力。据了解,一般情况下,廉价PC的芯片与芯片组的成本均低于10美元,而龙芯芯片组却接近50美元。

  更为棘手的是,因为龙芯基于MIPS指令系统架构(与英特尔/AMD遵循的X86架构有较大差异),到目前为止,还没有与龙芯专门配套的软硬件系统,这使龙芯的普及难以推进。但据李国杰透露,研究所已经意识到了软件的兼容性问题,在未来的“龙芯3号”产品中,解决兼容问题将是他们的重中之重。

  “在CPU市场中,龙芯要想取得长足发展,除了攻克技术难题外,还应与软件厂商打成一片,这样更能推动龙芯的产业化进程。”一位参与龙芯验收的专家就此指出,龙芯的发展目标是,在未来开发自己的操作系统,虽然这条道路与英特尔和AMD截然不同,但要真正实现硬软件一体化,在市场上找到立足之地,恐怕也不是像想象中的那么容易。

  虽然龙芯的产业化目标日渐明朗,但在竞争激烈的芯片市场上,龙芯能否借助意法半导体在国际市场上杀出一片天地,业界仍需拭目以待。

  

(责任编辑:buyi)

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