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美国探测器30年前可能误杀火星微生物

  康娟

  火星上究竟有没有生命?人类为寻找这个问题的答案已经进行了40多年的探索。但一名美国科学家日前在一篇学术论文中提出,30年前到达火星的美国航空航天局(NASA)探测器可能已经在无意中发现了火星微生物,但又在无意中将它们杀死,因为火星上的生命形式可能与地球不同。

  据美国有线电视新闻网报道,美国华盛顿州大学地质学教授迪尔克·舒尔策—马库赫在7日的美国天文学会的会议上宣读了他的研究报告。他在报告中说,NASA在1976年发射的“海盗1号”、“海盗2号”探测器没有在火星上发现任何生命迹象,是因为它们寻找的是类似地球上的生命形式,而没有认出火星的生命形式。

  舒尔策—马库赫认为,地球生命形式的特点是活细胞的内部液体是盐水,但火星的气候条件又干又冷,其生命形式基本单位里可能包含着由水和过氧化氢组成的混合物,因为这种混合物能在极低的温度下保持液态,在冻结的情况下也不会破坏细胞,甚至可以吸收火星大气中稀薄的水蒸气。

  由于上个世纪70年代技术以及认知上的局限性,“海盗”探测器没能识别以过氧化氢为生命基础的火星微生物,相反,可能还在无意的操作中“溺死”或者“热死”这些微生物。舒尔策—马库赫指出,在进行寻求生命迹象的实验中,“海盗”号曾向火星土壤灌水或加热土壤,这都会让火星微生物“死于非命”。

  根据计划,NASA将在今年8月发射“凤凰”号火星探测器,2008年它将在富含冰冻水的火星北半球高纬地区着陆。这将是NASA“侦察”计划发射的第一个探测器。该计划旨在通过发射个头更小、成本更低的火星探测器,对大型火星探测项目加以补充。“凤凰”号将使用专业的过滤仪器对火星泥土进行精挑细选并展开详细分析,从中寻找古老微生物的痕迹。届时,它将对舒尔策—马库赫提出的理论进行验证。

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  人类的火星探索史

  火星是太阳系八大行星之一。除金星以外,火星离地球最近。火星在许多方面与地球较为相像。

  火星是唯一能用望远镜看得很清楚的类地行星。通过望远镜,火星看起来像个橙色的球,随着季节变化,南北两极会出现白色极冠,在火星表面上能看到一些明暗交替、时而改变形状的区域。空间探测显示,火星上至今仍保留着大洪水冲刷的痕迹。科学家推测,火星曾比现在更温暖潮湿,可能出现过生命。

  火星是距地球第二近的行星,这个红色星球曾让人类产生过无数幻想,移民火星的希望之火也从来没有熄灭。1962年11月,苏联发射的“火星1号”探测器在飞离地球1亿公里时与地面失去联系,从此下落不明。但“火星1号”标志着人类火星之旅终于起步。

  1976年7月和8月,美国“海盗1号”、“海盗2号”飞船的着陆器分别在火星成功着陆。这两个着陆器携带了许多精密仪器,分析了火星的土壤,测量了风速、气压和温度,并确定了火星的大气成分。把火星探测活动推进了一步。在此后几年中,两艘飞船几乎拍摄了火星的整个表面,并向地球发回了异常清晰的火星照片51539张以及大量的探测数据。1978年7月,“海盗2号”停止工作。1980年8月,“海盗1号”也结束了它4年的观测使命。

  40多年来,前苏联、美国、日本和欧洲共计划了30多次火星探测,其中2/3以失败告终,但研究一直没有排除火星上有生命存在的可能性。在美国航空航天局(NASA)以往的火星探测任务中,“找水”一直是一条中心战略,因为液态水的存在是火星曾经存在生命或适宜生命存在的基本要素之一。

  2006年12月6日,NASA宣布,科学家已经找到火星上存在液态水的最有力证据,而且就出现在最近7年内。

  2004年6月,NASA宣布,“勇气”号在火星“古谢夫环形山”区域新挖出了一条沟,并通过对沟中土壤进行分析,发现了浓缩盐,这种盐可能是水在土壤中蒸发后的沉淀物。

  2004 年3月23日,NASA科学家根据“机遇”号传回的探测结果判断,火星“梅里迪亚尼平原”的岩石部分表面可能曾被咸海所覆盖。

  2002年3月,NASA喷气推进实验室宣布,“火星奥德赛”号飞船发现,火星表面附近有巨大的冰层,含有尘埃、泥土和碎石,覆盖火星表面约90厘米之厚。尽管这些冰层只覆盖了很少的火星表面,范围却从冰冷的火星南极绵延至南半球纬度60度处。这是人类第一次在火星表面发现基本的化学元素存在,并为火星上曾有生命存在的说法提供了有力的证据支持。

  

(责任编辑:Ann)


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