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ThinkPad:红黑传奇

  自第一台笔记本电脑问世以来,笔记本电脑市场上的淘金者历经沉浮,以蝶形键盘、数字记事本等设计至今仍为人们津津乐道的ThinkPad,始终占据着高端商务市场,成就了一段IT历史上的传奇。

  压力杆(TrackPoint)的应用使鼠标集成到键盘上成为可能。 

   

整合式键盘灯(ThinkLight),让使用者在光线不足的环境下仍能照常使用。

   

强化不锈钢金属铰链,使屏幕能承受更大压力,并减少屏幕扭曲伤害。

   

双锁扣设计使屏幕更加密合,避免外来异物侵入液晶屏及键盘中央损伤屏幕。

  2006年9月15日,当你亲眼所见全场黑色盛装的情景,很难相信,身着黑色仅仅是拥趸表达热爱的一种方式,此次Fans聚会的焦点、深受拥戴的主角正是大名鼎鼎的ThinkPad。

  为什么叫ThinkPad

  对于传奇品牌来说,仅仅名字的由来,通常也会演绎出很多版本。ThinkPad这样富有想像力的名字究竟缘于怎样的灵感?

  被引用最多的是一本《A Different Shade of Blue》的书中描述的场景:1990年,在一次全体员工大会上,IBM Entry Systems 部门(IBM PC部门的前身)副总裁Kathy Vieth请策划人员Denny Wainright汇报新型笔输入书写板命名的进展情况,他随手把一个小本子扔到桌上,这个是IBM最常见的员工用本,大小适合放在衬衫口袋里,皮革封套,上面以烫金印着IBM的口号:Think。

这个黑色便笺本在空中划过,几乎是慢动作的“啪”的一声落到桌上,吸引了所有人的目光。开发小组非常兴奋,每个人都开始讲话。没有人敢肯定,是Sue King或者Kathy Vieth还是Patty McHugh,或者是其他人首先喊道:“Denny,think pad,这就是最好的名字!我们就叫它ThinkPad 吧!”

  ThinkPad要得到命名委员会的认可很困难——IBM产品的名字与IBM的核心价值体系紧密联系在一起,因此,ThinkPad面临着严格审查。在IBM产品一贯的命名中,名字都要包含产品型号。

  PC部门希望把这个新产品命名为ThinkPad,他们觉得为这样的个人化产品取个有意义的名字非常重要,这样才不会让消费者觉得他们非得从MIT(麻省理工学院)毕业才可以使用这样的产品。

  Debi Dell,该部门产品经理回忆道:IBM的命名委员会讨厌ThinkPad这个名字,它不符合当时的命名体制,IBM电脑怎么可以没有数字呢?而且IBM在海外销售很多产品,要怎么以其他语言来清楚地解释ThinkPad呢?

  最后,决策者决定让用户来决定是否使用这个名字,很多顾客对ThinkPad的名字很着迷,并写信表示赞同,公司内部的反对声终被压过,“ThinkPad”的命名提议获得通过。

  初衷本是手写板

  ThinkPad最初的设计并非我们今天熟悉的样子,它看来更像一块手写板。IBM从1989年就开始研制笔输入系统,尽管笔输入技术在ThinkPad后来的一些产品中有所体现,但与ThinkPad的联系已远不如最初那样密切。

  最早的ThinkPad是IBM在1991年计算机分销商秋季展览会上展示的一种笔输入书写板,它是博卡拉顿技术开发小组在笔输入技术基础上开发的一款便携式电脑,没有键盘,靠指示笔来输入。据当时的开发主管Sue King介绍,这款手写便携电脑仅在展会上就拿到了1000套订单。

  这款笔输入便携式电脑是IBM与GO公司联合开发的产物。但当它宣布后不久,包括Sue King在内的两位负责人相继离开了笔输入系统开发组。同时,GO公司也由于产品用户量、用途、价格等多方面原因陷入了困境。多方原因最终导致早期的ThinkPad改变了原来的设计方向。

  可以说,最早的ThinkPad并不能称其为成功产品,但却为此后移动计算设备的开发埋下了种子,促使IBM在该领域做出大量努力,使ThinkPad最终成为便携式电脑的优秀品牌。另一方面,有关语音输入和笔输入的用户界面的持续研发也使IBM在笔输入电脑市场占据了重要席位。

  内藤在正掌舵

  总部位于美国的IBM为什么会把ThinkPad研发中心放在日本?据有关人士回忆,1991年,酝酿成立IBM笔记本电脑事业部的负责人Cannavino无法忍受美国博卡拉顿漫长的开发周期,于是将移动计算的中心转移到了液晶及硬盘等相关产业走在前沿的日本。这个决定影响深远,一方面使ThinkPad可以非常方便地吸取日本精细制作的风格,在刚刚崛起的日本制造年代,良好的氛围使每款ThinkPad都在精雕细琢上下足了功夫;另一方面,这个决定也在某种程度上改变了一个人的人生轨迹,他就是后来被誉为ThinkPad之父的内藤在正。

  1992年,大学毕业后便加入IBM的内藤在正已经工作了18个年头。Cannavino的决定给了刚届不惑之年的内藤在正极其珍贵的机会。大和实验室成立后,内藤走马上任ThinkPad首席设计师。在今天看来,这个职位风光无限,但对当时的新创品牌来说却并不算是美差,何况此前IBM在笔记本领域还充当着追随者。

  内藤在正的表现印证了Cannavino的非凡眼光,在这位ThinkPad第一位首席设计师上任几个月后,1992年10月5日,ThinkPad便献上一款在笔记本电脑历史中占有重要地位的作品ThinkPad 700C,它的屏幕是当时最大的彩色TFT,硬盘也是最大容量。更为重要的是,这是第一台以“ThinkPad”命名的笔记本电脑。

  开创红黑世界

  黑色外观和红点已经成为人们习惯的ThinkPad最鲜明的特征。但在ThinkPad诞生初期,这却是一种近乎叛逆的设计。

  对ThinkPad的外观负直接责任的是Richard Sapper,他从1980年开始就一直担任IBM公司设计顾问的工业设计师。

  当时,每个人都很清楚,便携式移动产品对IBM将是重要的树立形象的产品系列。Sapper为ThinkPad制造了黑色的基本模型,像日本饭盒一样简单的黑盒子。这个设计的特点在于它是一个工艺讲究的黑匣子,而且完全封闭。从外观来看,它只有棱角和商标,而没有任何有关盒内是什么的信息。

  此前,笔记本电脑的外观一般采用珍珠白色调。从20世纪70年代末开始,德国开始实施工作区标准,要求公司计算设备使用浅颜色,以达到与工作环境的谐调。这一标准很快被欧洲及其他地区国家采用。20世纪80年代时,电脑行业中除灰色和灰白色以外的其他颜色都因这一原因被淘汰。 ThinkPad颠覆了这个传统,要在全球推广的难度可想而知。

  因为黑色在当时是背叛潮流的颜色,设计者们几乎无法找到与之相配的零件,黑色润饰也是问题。一位参与者说:“做成黑色很不容易,你必须把机箱制成深色,然后找一种类似油漆的封皮把它封起来。”尽管如此,ThinkPad的经典黑色还是坚持下来了。

  TrackPoint,这个黑色键盘中间炫目的小红点迈入Thinkpad家门则经历了更多周折。

  20世纪80年代,设在圣何塞山麓的人体工程学实验室创始人Selker一直在努力改进鼠标。台式电脑上的鼠标在操作时,手必须离开键盘。Selker认为应该有一种更好的方法把类似于鼠标的功能结合到便携式电脑中。

  他们想寻找一种新的光标控制方法,让人们不需像使用传统鼠标那样在大面积的桌面上滑动。Selker使用了一个小触杆,用它来感受压力而不是动作。这种设计不需要很大空间,使鼠标集成到键盘上成为可能。它像一种不能移动的游戏杆。最后,他们终于使小触杆在一部标准台式电脑键盘上发挥了作用。Selker说:“我们发现这种压力杆可以放在键盘上G键和H键中间,这样,我们打字时,手指就不会触及那个地方。同时,把一个像红色橡皮擦一样的小触点放在指示杆的顶部可能会使它更有特色。”三年后,Selker成为IBM的科学家。

  当时IBM研究小组的一位负责人Tom Hardy听说了Selker的发明后,非常感兴趣,它将明确地提供ThinkPad不同于其他公司产品的特色。尽管Selker设计的原型是一个看上去很粗糙的小杆,外面缠着胶带,从很大的IBM键盘中突出来。“我建议把它安装在当时我们正在开发的较小一些的笔记本电脑模型上。”

  销售组有关负责人回忆这一发明时说:“这个小棒位于键盘中央,呈鲜艳的红色,使这种笔记本电脑更引人注目。我们把ThinkPad这个词中间的字母i上的点也标成了显眼的红色。这种设计有助于将ThinkPad的个性集中在一起。”

  然而,小红点获得应用前却遭遇了雪藏的命运。自从IBM制造了Selectric品牌打字机以来,IBM键盘就很有名,而这个指向装置破坏了备受推崇的产品整体感。产品经理拒绝给予这一发明以关键支持。直到Cannavino在某个周末习惯性地浏览已被折角注记的档案,他翻出了TrackPoint的档案,TrackPoint终于获得了在日本测试的资格。

  TrackPoint的颜色也存在分歧。它曾经被定为蓝色,即IBM的代表色,同时也是“标准”控制功能的颜色。红色是用作“紧急断电”控制的IBM安全标准颜色。通常不用于其他功能。把指示棒的顶端做成红色不符合IBM标准。有人建议,把TrackPoint的顶端做成品红色,一种偏向于红色的粉红色。这种提议顺利获得通过,并进入采购程序。

  即使如此,当数百套品红色零件到货并开始在笔记本电脑上进行安装时,IBM产品标准部对键盘中间看上去是红色的控制键仍大为震怒,坚持认为这是不符合标准的红色控制键;设计部的人则解释说这个部件不是红色,而是品红色。最后,品红获得了胜利,而且,随着时间推移,颜色规格逐渐加深,越来越接近于红色。

  紧扣移动根本

  问世10年之后,笔记本电脑仍然没能做到便携。第一台笔记本电脑还没有电池,但重量比目前的台式机还要重。即便是ThinkPad 700C也重达3.5kg,这样的笔记本电脑显然移动性还不够好。为此,内藤在正与大和实验室的同事们一直在苦苦思索。他们把思路放在采用轻便材质、开发更有效的散热技术方面。

  1996年5月,全球商务人士看到了真正意义上的笔记本电脑——ThinkPad 560。它拥有当时业界最苗条的身材,1.2英寸厚,重量也只有1.9kg,即使与今天的同类产品相比,它的便携性也非常出色。由于优秀的整体散热设计,ThinkPad 560成为市场上少见的“无风扇”超薄笔记本,由此开创了超便携笔记本时代,“超便携”成为移动计算产品的主流发展方向之一。

  两年之后,1998年4月,大和实验室又成功开发了ThinkPad 600。在这款机器上,我们看到了后来领导了一代便携技术的“光软互换”概念,这项设计将超便携笔记本电脑推向全新高度。

  1999年4月20日,外号叫“变形金刚”的ThinkPad 570在大和实验室问世。它的重大突破是采用了高度灵活的扩展底座设计,既可以作为具有全内置功能的台式机替代品,又可以通过主体与底座的分离获得高度便携性,这使超便携的理念发展到一个全新阶段,至今,扩展坞设计还在广泛应用。

  在平板电脑领域,ThinkPad同样功不可没。2001年3月,ThinkPad推出了具备手写板和触摸屏的产品ThinkPad TransNote。这款具有可转动的10.4英寸TFT触摸屏显示器和键盘的笔记本电脑,结合了移动计算机和数字记事本,帮助用户把基于纸张的信息有效传递、整合到笔记本电脑当中。

  延续创新基因

  2000年5月,ThinkPad一直改变了数字命名的方式,引入T、X、R的系列命名法。这个小调整给用户带来了极大便利,用户可根据需求迅速锁定适合自己的产品。

  2004年12月8日,联想并购包括ThinkPad在内的IBM PC业务,ThinkPad品牌与其背后的大和实验室无疑是最有价值的资产。2005年年底,ThinkPad发布了其首款宽屏笔记本电脑Z60,面向拥有较强多媒体需求的商务用户;今年3月,在上海赛车场上,内藤又献上两款力作:ThinkPad T60与X60。

  ThinkPad首创的防滚架技术应用在了T60上,镁制防滚架如同给关键部件穿上贴身防护衣,提高了笔记本内部组件的抗压能力,减少了意外情况下外力对主板的冲撞、挤压造成的损伤。不仅如此,ThinkPad T60还在硬盘两侧加入了减震导轨,帮助硬盘抵抗各方向的压力。经摔落测试,当达到一定高度时,T60的抗震能力比以往机型提高近30%。

  换了东家的ThinkPad坚守着经典的设计哲学,坚守住这一点,就坚守住了ThinkPad的无可替代;ThinkPad也继承了支撑其不断前行的创新基因,在创新中光大,ThinkPad才能一直走在实现其品牌精神的路上。 (D12)

  

(责任编辑:buyi)


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