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美基因组整体移植成功 “人造生命”即将诞生?

  美国生物学家通过将一种微生物体内的基因组整体植入另一种相似微生物体内,已经成功使后者成为具备前者功能的“复制体”,他们还声称将在数月后利用类似实验原理制造出首个“人造生命”。这一研究成果发表在6月29日出版的《科学》杂志上。

  这项实验由美国马里兰州罗克维尔的“克雷格·文特尔研究所”完成,其负责人、生物学家克雷格·文特尔长期致力于基因组研究。

  在研究过程中,研究人员将细胞结构简单的两种相近支原体作为实验对象。首先,研究人员从一种支原体内提取整组基因组,再移植入另一种易让山羊感染肺炎的支原体亚种中。

  通过实验室培育,科学家发现少数接受“基因组”移植的支原体亚种发生显著变化:新植入的基因组开始取代原基因组运作,并且使这一支原体亚种的运作功能与原支原体功能完全吻合。

  “这就相当于通过装入一个新的软件,我们就把一台苹果电脑转变成了普通电脑。”文特尔介绍说。

  文特尔带领的研究小组说,他们将在数月内开展进一步实验,准备按照类似实验原理将一组人造基因组移植入简单生物体内。如果实验获得成功,这将标志着人类首次制造出“人造生命”。

  自从20世纪70年代以来,科学家已经人工合成了各种有机组织。但把包含“整体指令”的数万基因组整体移植,将一种微生物转化为另一种微生物,这在科研史上还是第一次。因此,这项实验的成功可以说是生物工程学界的重大突破,人类对“人造生命”的探索也由此迈出重要一步。

  这项研究具有广泛的应用前景,比如获得人工合成的新生物燃料,作为绿色能源替代石油和煤;也可以运用这种原理,人工合成胰岛细胞等,用于人体器官移植等医学领域。据我了解,美国能源部等部门一直在资助这一项目,他们也看中了这种研究的长远潜力。

  不过,事物往往具有“两面性”,这种开创性的研究也引起了科学界的疑虑。有科学家担心,也许有一天,这项技术会被用作制造新一代生化武器。因此,有必要对这种科学研究进行范围和伦理上的界定。我认为,目前至少应该明确一点,这种研究的目的不是彻底人工制造一种全新的生物,而是应该更多地关注对一种生命体的改造。

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