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成功实施"基因组移植"科学家迈向'人造生命"

  美国《科学》杂志29日公布一项最新实验成果,美国生物学家通过将一种微生物体内的整个基因组植入另一种相似微生物体内,成功使后者成为具备前者功能的“复制体”。一些科学家将这一成果形容为生物工程学界的“重大突破”,人类对“人造生命”的探索也由此迈出重要一步。

  突破

  这项实验成果由美国马里兰州罗克维尔的“克雷格·文特尔研究所”完成,其负责人、生物学家克雷格·文特尔长期致力于基因组研究。根据文特尔介绍,研究人员将细胞结构简单的两种相近支原体作为实验对象。首先,研究人员从一种支原体(mycoides)内提取整组基因组,再植入另一种易让山羊感染肺炎的支原体亚种(capricolum)中。

  通过实验室培育,科学家发现少数接受“基因组移植”的支原体亚种发生显著变化:新植入的基因组开始取代原基因组运作,并且使这一支原体亚种的运作功能与原支原体(mycoides)功能完全吻合。

  “这就相当于通过装入一个新的软件,我们就把一台苹果电脑转变成了普通电脑,”文特尔介绍说,“这只是第一步,我认为我们最终将制造出人造生命。”

  美联社说,科学家近年来已经多次成功实施将单个基因或者基因群从一个生物个体移植到另一个体,但文特尔的实验首次对一个有机体的整个基因组实施一次性移植。

  前景

  文特尔带领的研究小组说,他们将在数月内开展进一步实验,准备按照类似实验原理将一组人造基因组移植入简单生物体内。如果实验获得成功,这将标志着人类首次制造出“人造生命”。

  英国《每日电讯报》说,得益于文特尔的研究,科学家们未来可能研究出针对大型有机体的生物工程学方案。比如“创造”出具有特殊功能的新微生物,可以被人们用作替代石油和煤炭的绿色燃料,或者用来帮助清除危险化学物质或辐射等。不过,这些美好的前景距离最终实现还有很长时间。

  “克雷格·文特尔研究所”研究人员承认,即使是在已经初步成功的支原体“基因组移植”实验中,科学家仍没有弄清楚植入基因组取代原基因组并且正常运作的原理,而且这种实验只是在少数支原体中获得成功。此外,科学家们在未来的研究道路上还面临许多难关,比如,如何确保实验能够在更为复杂的生物体上获得成功?

  尽管如此,文特尔的研究小组已经将自己的这一实验原理申请注册,希望这在将来某一天能最终得到商业开发。

  争议

  虽然实验方法取得成功,但文特尔的研究不可避免地引来人们关于伦理道德方面的质疑。

  《泰晤士报》说,一些组织担心,制造“人造生命”的想法与自然法则相违背,而这一生物工程原理一旦被误用,可能导致人类难以对付的危险微生物出现。最糟糕的情况是,这一原理可能被坏人用来制造新一代生物武器。

  对于这些担忧,文特尔说,他的研究工作在每个阶段都处于有关机构的道德监管之下,并在一个生物伦理学委员会开展审议过程中暂停了18个月研究工作。

  “我想,没有其他科学领域能像这个领域吸引如此公众注意和争论,即使我们还没有取得最终成果,”文特尔说,“不过,(生物技术)潜在的滥用情况,如生物武器等,确实让这一领域的每个人担忧。”

  

(责任编辑:陈中)
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