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Google收购Youtube:互联网视频革命的第一枪
时间:2006年11月01日11:48 我来说两句  

 
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来源:《中国电子商务》

  如果Google与YouTube的结合能够有一段幸福的婚姻,那么势必发生搜索引擎和互联网领域内的又一场革命。16亿美元虽然金额巨大,但拿来作为Google获取明天搜索引擎大赢家的赌资,却是物有所值。

  互联网视频革命的第一枪

  ——Google收购Youtube

  王瑞斌@文

  2006年10月9日,一桩传闻已久的收购案终于水落石出——Google公司以16.5亿美元的价格收购了成立仅仅一年的视频分享网站YouTube。
这是Google成立8年以来最大的一宗收购,也是近年来较大的互联网并购案之一,这宗收购使搜索巨头和在线视频新秀走到了一起,掀起了在线视频革命的风暴。

  这宗收购震动了互联网业界,引起了种种不一的评论与猜测,很多人为此感到兴奋,看到了视频分享网站的诱人前景和Google的深谋远虑;但也有不少人对此表示不屑与怀疑,认为YouTube根本值不了这么多钱,Google的收购对于其核心搜索业务没有多大的意义,而Youtube的用户自由分享视频运做模式蕴藏着的版权问题,也会给Google带来无穷无尽的风险和麻烦,美国亿万富翁、高清电视网络HDNet创立人Mark Cuban甚至公开表示:“只有白痴才会买YouTube。”而IDC也宣称YouTube将重蹈文件共享网站Napster的覆辙,YouTube最终将因肆意侵犯版权而面临大范围的诉讼。

  但是尽管面临这样种种不同的反应与评论,Google与YouTube的联姻却已经成为既定的事实,这使得搜索引擎霸主Google再度成为角逐视频时代王者宝座举足轻重的一个主要角色,而风头正健的YouTube在未来的作用也不容忽视。

  尤其在这样一个关键的时刻,互联网完成了由窄带向宽带的迁移,综合视音频双向互动成为互联网的全新应用热点之际,Google与YouTube的联姻蕴藏了玄机,令本身就充满变数的互联网市场格局再度风生水起。

  他们为什么会走到一起?Google与YouTube的结合会带来什么样的新变化?

  这些问题令我们惊奇。

  视频搜索:Google的阿基里斯脚踵

  近两年来,搜索引擎已经成为互联网巨头争夺的主要战场之一。而目前搜索引擎大战的技术角逐焦点,则集中在音频视频搜索技术的突破上。从Google到Yahoo、从微软到亚马逊,无不投入巨大的人力财力,进行着秘密的研发和竞争。尤其是当互联网完成由窄带向宽带的迁移后,用户如何在互联网上“海量”的视频内容中间找到自己想要的视频内容,是一个十分关键的问题,这一问题一旦解决,视频搜索对于宽带互联网的重要意义就如同遥控器之于数百个电视频道。

  早在2003年5月,Google的联合创始人 Sergey Brin 就与Google的其他开发人员联合发表了一篇文章,讨论如何建立网页新闻与广播电视新闻的相关性这一主题。他们的目标是要开发一种技术,使用户在电脑上看电视的时候,可以根据链接去看相关文章,并提高彼此之间的相关性。

  但在计算视频文件内容的相关性时,Brin及其同事的做法是通过邻近标题记录分析视频文件文本,以确定其相关性。这是目前大多数网络搜索的通用做法,也就是通过扫描分析与网页内容一致的“元数据(Metadata)”来实现对多媒体文件的搜索。所谓“元数据(Metadata)”指的是出现在网页中有关文件的一些信息,如视频文件的标签、分辨率、版权信息、关键词等,用以提供链接使其他网站链接到该文件。

  在Brin论文发表两年以后,Google在2005年6月27日推出了它的视频搜索服务Google Video,正式吹响进军视频搜索领域的号角,展开了视频搜索的巨人角逐。这项新视频搜索服务将作为Google网罗全球信息计划的一部分,它每天可以提供多达上千个电视节目。新技术通过对大量的节目副本以及视频元数据进行搜索,为用户提供相关搜索结果。利用这项服务,用户只需要在搜索栏输入关键词即可搜索到众多组织提供的视频数据库索引以及网友个人上载的视频文件。搜索的结果页面有点类似于电影的片段剪辑,上面会有各种节目的静止画面,最接近的视频标题或文本描述也会展示在搜索结果页面上。用户点击搜索结果页面的视频标题,就能快速观看相关视频的静态图片,节目副本以及节目短片。

  然而Google Video在推出之后却并没有带来预期的反响,尽管John Battelle在他的日志上说:“它是一个伟大事物的开始。”但Google Video还是面临严厉的指责和一片非议之声。批评家们质疑道:Google失去其魔力了吗?他们认为这位搜索巨人的最新产物,Google Video在最关键的竞赛中掉链子了。有人甚至刻薄地说,Google Video是一堆一文不值的破烂玩意。一些技术专家们认为自从Google发布了即时通信工具Google Talk之后, Google 开始逐步失去其锋利的特性。与占据了数千万桌面的Yahoo 通、微软的 MSN、AOL的即时通讯工具相比,这款即时通信工具的表现相当普通。如今 Google Video更为糟糕,批评人士指出了一系列问题。

  其中最主要的问题如:用户必须要下载一个Google视频观看器(Google Video Viewer)的软件才能够观看完整的视频。 而且,当Google Video刚刚推出的时候,人们对其抱有的期望是能够搜索互联网上所有的视频资源,可是它并没有提供该项功能,只允许搜索用户上传的内容。而用户要在上传内容24小时之后才能看到视频文件出现在网站上。为了为其视频销售服务做准备,Google还构建了一套由用户名称密码系统组成的老套的版权保护体系,只有注册用户才能上传视频文件。

  这些问题使得Google Video的表现像是一款过时的产品,在视频搜索日新月异的发展态势下,难以得到市场和用户的青睐。

  另外更为重要的是,Google Video的视频搜索技术依据的正是Brin主导的“元数据(Metadata)”分析。对于占据全球搜索霸主地位的Google来说,这实在是一个“阿基里斯之踵”,在与其他搜索引擎的视频搜索游戏角逐中,Google存在致命的弱点。

  在全球视频搜索市场主导权之争中,Google面临越来越激烈的竞争,除了其长期竞争对手Yahoo!一直在视频搜索领域有重大举动之外,微软、AOL和其他一些新兴搜索服务商如Podzinger、Blinkx的创新和不断逼近也给Google带来巨大的压力。

  新兴视频搜索引擎Podzinger有着深厚的历史渊源和技术背景,其背后的支持者是BBN。BBN不仅是互联网的重要先驱,并且自1940年代晚期就开始进行声学研究,是美国国防部高等研究计划局(DARPA)大部份语音识别研究项目的主要承担者和该局晚近语音识别项目的团队领导者。该项目的主要目的是要在飞机上为身在外国的飞行员提供语音翻译服务。BBN在2006年发布了新式搜索引擎Podzinger,利用其语音识别技术优势将“语音—文本转换技术”应用于互联网音频视频搜索。对于使用“元数据(Metadata)”做简单搜索的主流搜索引擎,这无疑是一种根本的威胁。

  Podzinger可以在网络上抓取视频、音频文件,利用语音识别技术深入分析其文件内容,根据用户搜索需求提交相应结果。它有一种软件能够“听”视频文件中的语音,并转换成可供搜索引擎使用的文本。Podzinger提供了要搜索的词汇在上下文中的一小段文本记录,这样可以看用户是否要听这一段音频视频剪辑。搜索结果中的每个词语都可以点开并载入音频剪辑并在指定的词汇点上开始播放。这无疑是一种革命性的突破。Podzinger的文本记录对于搜索者而言远比传统搜索引擎根据“元数据(Metadata)”搜索结果所显示的音频和视频剪辑更具有相关性。PodZinger的首席执行官Alex Laats说,该技术能够正确地索引标注模糊的视频,它还使搜索用户能够找到视频中的特定会话。随着较长的视频内容被放到Web上,这一技术将日益重要。BBN相当自信地认为,它新发布的搜索引擎Podzinger可能为后来者制造了进入壁垒。

  与Podzinger相似,来自英国的Blinkx也同样使用语音识别技术提供音频和视频搜索服务。更相似的一点是Blinkx的技术支持者是英国企业软件供应商Autonomy,Autonomy同BBN一样为美国政府和英国政府提供语音识别技术服务。Blinkx的搜索原理是将在网页上发现的视频和音频文件的语音录制下来,并将其从视频文件中分离,通过语音识别软件来运行视频,最终按照用户的需求提交搜索结果。Blinkx还采用了面部识别技术,能够识别500-1000位名人的脸。比如对“George W. Bush”进行搜索,搜索结果将包含用户在标注中提到“George Bush”,或在对话中提到“George Bush”,或者所有画面中出现George Bush的脸的视频剪辑。Blinkx通过其“个性化电视频道”提供了个性化搜索服务,可以按用户的喜好将主题加以分类,还会按照这些主题来收集视频将他们串成个性化节目。Blinkx从iFfilm、ABC、BBC等媒体合作伙伴和其他大网站获得搜索结果,用户提出需求,Blinkx立即可以在线自动播放搜索结果。2006年10月10日,Blinkx还推出了一款测试版的新功能:用视频墙显示搜索结果。当滚动显示视频时,就会显示出有关视频的文本资料。Blinkx公司的联合创始人和首席技术官Suranga Chandratillake宣称:“在业界,我们是独一无二的视频搜索企业。”目前,该公司就在为AOL、ITN、Lycos以及时代在线提供视频搜索服务。同时,它还为福克斯、MTV、Sky新闻、路透社和YouTube等提供搜索视频服务,用户可以在其网站或是合作者的网站上搜索视频内容。

  此前,另一个搜索引擎TVEyes正是运用BBN的“语音—文本转换技术”来展开TVeyes.com和Podscope.com的搜索服务。在TvEyes的网站,它的搜索是从主要网络媒体的在线内容得到结果。如果搜索“Dubai”就会得到来自Foxnews.com和CNN.com的视频剪辑。这一结果主要依据视频剪辑的语音记录。而且,保存在TVEyes网页上的搜索的相关视频片段还可以播放。如果你要看完整的视频文件,点击链接就可以转到该文件的来源页面。

  在BBN 2006年1月发布了Podzinger之后,TVEyes终止了与BBN的合作。而Blinkx则早已进入中国并推出其中文搜索站点Cblinkx和OpenV,中央电视台网站使用的视频搜索技术即来自OpenV拥有的Autonomy的视频搜索技术。

  虽然这些公司公开露面的时间都不长,但都有其深厚的技术背景和历史渊源。

  AOL在2005年9月宣布,正在开发一款将由Podscope支持的播客搜索引擎,可能将会在2006年春天发布。关于视频搜索,AOL已经收购了Singingfish.com 和Truveo,两个以听写记录代替象Google和Yahoo那样基于“元数据(Metadata)”搜索的视频搜索引擎。AOL与Podscope的结盟标志着互联网巨头首次应用音频视频文件的全文搜索技术。

  在视频搜索方面,微软可能走的最远,它在内部展开语音记录研究已经多年(尽管这最终也像其他公司一样是从DARPA的研究中分化出来)。微软语音识别软件最近的一个例子是,在本田阿库拉(ACURA)新款车的导航系统中加入语音命令的应用。 2006年8月底,微软公司已经在Windows Live搜索引擎上增添了视频搜索功能。目前虽然还是测试版,但已经能允许用户通过输入一个搜索关键字找到与之相关的视频片段。搜索结果会显示视频片段中的一幅静止照片,以及视频内容的简短描述。2006年10月10日,微软与Blinkx建立合作关系。微软决定使用Blinkx的技术,以增强其MSN网站和Live.com网站的视频搜索功能。

  在Google推出Google Video之后不久,Yahoo!也在2005年6月推出了Yahoo! Video展开视频搜索服务,能够帮助网络用户搜索并且观看所有类型的视频,从新闻电影片段到电视剪辑和个人制作的视频等。此后Yahoo! Video经过不断升级,在视频搜索社会化方面展开进一步的探索,使用户订制视频内容变得更加方便。用户可以根据视频作者或名称等关键词进行分类,将自己喜欢的频道编辑到一起进行保存。用户还可以对内容加注标签或分类,使具有相同兴趣的用户能够更方便地找到自己喜欢的内容。用户同样可以通过分类或标签搜索时下最流行的视频内容。2006年9月Yahoo!又斥资6500万美元把在线编辑视频新秀Jumpcut收入囊中,进一步扩充视频搜索功能以抗衡YouTube和Google Video。而jumpcut也不过才上线6个月而已。

  可见,音频视频搜索目前已经燃起了诸侯争霸的烽火。而Web2.0新兴网站尤其是MySpace和YouTube的加入使得搜索领域的腹地之争更显硝烟迷漫。

  根据美国市场调研公司HitWise今年5月份的一项调查分析,时下网络视频搜索的领跑者是YouTube和MySpace,雅虎视频和Google Video已经被他们远远地超越,没有明显的优势。这一调查数据所显示的美国视频搜索市场前十名依次分别是:YouTube 42.94% ;MySpace Videos 24.22%;Yahoo! Video Search 9.58%;MSN Video Search 9.21% ;Google Video Search 6.48% ;AOL Video 4.28%;iFilm 2.28%;Grouper 0.69% ;Dailymotion.com 0.22% ;vSocia.com 0.09% 。仅YouTube就占据了半壁江山,Google Video并没有明显优势。

  无论从技术上还是市场上,Google 的视频搜索都是其致命的“阿基里斯脚踵”,对其在互联网市场上的逐鹿争霸形成了严重制约。

  在视频搜索日益成为互联网杀手级应用的现在,四面楚歌的Google必须想办法突围,以保证其在搜索领域的霸主地位。尽管复杂的算法使得Google在文本搜索方面表现得很优异,在互联网搜索市场上,它的市场份额超过了51%,但在索引和搜索多媒体文件方面,它落在了后面。

  咨询机构Jefferies & Co的分析师Youssef Squali说:“Google 统治了文本搜索时代,而视频搜索时代是属于每个人的游戏,对于我来说搜索的下一个时代将会与基于文本搜索的搜索时代大不相同,这将是图像、音频、视频的搜索,毫无疑问目前还没有赢家。”

  Google的联合创始人Sergey Brin 很清楚这一点,在收购YouTube的新闻发布会上,他说:“完整的搜索体验的关键元素之一是能够很好地搜索视频”。

  社会化搜索的巨人角逐

  在某种意义上,一些问题由人来回答要比使用一种搜索引擎算法好得多。因此像Google、Yahoo、Microsoft和其他一些搜索引擎目前正在这个方向上展开角逐与较量。

  当2005年Yahoo!收购Flickr、今年春季Del.icio.us收购WebJay等五个Web2.0公司企图构建推出My Web2.0社会化搜索与Google抗衡之际,Google并不以为然。因为全美46%的市场份额和全球无以匹敌的霸主地位足以使其笑傲江湖、领袖群伦,Google并不看好Yahoo!的选择。虽然这位搜索巨头也开发了社会化网络,并收购了Orkut和Dodeball,但他在社区建设和社会化搜索方面投入的力量却远远小于Yahoo!。

  然而越来越深入和广泛的社会化搜索浪潮却令这位搜索巨人无法再孤傲下去,为了对付微软和Yahoo!,维护自己的霸权地位,Google一步步主动燃起了挑战的烽火,展开社会化搜索的巨人角逐。

  在2006年5月10日Google发布了测试版的社会化搜索工具“Co-op”和“Notebook”,旨在扩展垂直搜索、社会化搜索和桌面搜索能力。Google的“Co-op”服务可以让用户为与其关注的主题相关的网页加上“标签”。例如一个牙科医生可以为有关“牙科医学”的网页贴上“标签”,而且用户还可以提交他的标签,这样信息便可以被其他人包括朋友、家人、同事很方便地发现。用户创造的标签也可以帮助Google搜索引擎纳入检索查询计算系统中去,以便得出更具相关性的结果。像电影、餐厅、名人八卦等信息,只要用户标签提交给Google,这样无论何时当用户搜索时,这些相关主题的信息都会显示在结果页面的上方。而Google Notebook则提供相关社会化书签服务,这一浏览器工具会显示在电脑屏幕的右手一角,它允许用户将网页上的文本、图片、链接保存下来,并加上注释,以便于用户在电脑上使用并与他人分享。

  此后在2006年10月Google又发布了“习惯搜索引擎”(Custom Search Engine)这个工具,允许用户运用Google搜索平台创造一个按照自己习惯和爱好设置的搜索引擎,可以搜索任何他们想要的内容,从新闻事件、到好莱坞盛典再到爱看的体育节目以及自己喜欢的红酒等等个人爱好的东西。

  一个更为重要的举动是在今年10月份,Google发布了其独立的社会化搜索站点Searchmash。searchmash已经具有社会化搜索简洁的界面和问答式的特征:搜索的下面第一句出现的提示语是“↑ type one or more search keywords to get started”,当你在页面上停留一分钟左右,提示语变成了“↑ not sure what to search for? try exploring popular searches...”,点击进入是随机的关键词搜索,这些关键词是最近的热门搜索词汇。SearchMash采用了图文结合的方式显示搜索结果——左边为文字搜索结果,右边为符合度最高搜索结果的快照图像。图文并茂的形式对引导用户快速提高搜索精度有很大帮助,这有点象比尔·格罗斯的Snap,以图形化的方式呈现搜索结果,进一步改善了搜索的用户体验。由于目前的SearchMash还处于测试阶段,用户搜索结果的排序将不能进行保存。但是未来的SearchMash可能将最终实现用户对搜索结果的编辑,这一点是社会化搜索最核心的特征之一。

  这些信息共享工具和个性化、社会化搜索工具的出台,标志着Google正式迈入社会化搜索领域,表明了Google对社会化搜索这一未来搜索市场的主角是相当地重视。Google的进入,预示着社会化搜索将空前繁荣。

  社会化搜索一直是搜索引擎一个主要的探索方向。早在2004年1月Eruckter就首次发布了SNS社区搜索的社会化搜索引擎,之后Rollyo、Wink等也都以各自不同的方式进行着社会化搜索的研究和探索,其它包括好几个其他大型公司如Jeteye Technologies公司和Kaboodle公司都基于这个普通理念以不同的技术加入到社会化搜索行列。直到2005年Yahoo!收购Flickr、Del.icio.us推出My Web2.0,社会化搜索才进入公众视野。社会化搜索就是通过输入关键词和与搜索者相关社区的参数来填补这个信息差距。例如,当搜索“Mexican restaurants(墨西哥餐馆)”时,通过反映同一地区人们的参数选择,提供业已证明是更好的服务。当搜索“scary movies(恐怖片)”时,搜索者可能更愿意了解他或她网上朋友圈对恐怖片的看法。

  社会化搜索可能是搜索领域里一个里程碑式的转变。目前所有主要的搜索引擎都是以分析网络超链接结构作为决定哪些网页更具相关性的一个核心因素,一个有许多其他网站链接的网页与仅有一些输入链接的网站相比,其评级就会更高,在给定搜索中搜索结果就会更加丰富。以Google为代表的这类搜索引擎更强调“爬虫”程序的强大功能和数据库更新的频率,因此海量网页的分析与储存成为第一代搜索的核心。而社会化搜索则通过检查用户书签或向他们提供工具来表达自己意愿,旨在把搜索功能的主导权从网页发行商转移到每天使用互联网的用户那里。

  社会化搜索更回归到“用户需求”这一基本前提,用Yahoo!技术开发总监Bradley Horowitz的话说:“现在使用的搜索技术是网络管理员来决定什么对搜索者重要。而社会化搜索是把这种决定民主化了,让社区里的成员来决定什么是重要的。”

  Bradley Horowitz认为:互联网搜索技术发展到今天,还仅仅是一个开始,音、视频搜索还没有很好的开展起来,就是一个最好的例子。Yahoo!认为,搜索引擎的发展正在朝着个性化、社会化的方向而变化,个性化与社会化又是互相支持的。最大限度地提供适合每一个人的搜索结果是个性化;能够与你的朋友分享、与更多的人分享搜索结果是社会化。这就是Yahoo!搜索想要实现和提供的服务。

  其实早在2003年,Yahoo!就决意要开发自己的搜索引擎,为此花费20亿美金巨资收购了Inktomi、Altavista、FAST和Overture四家搜索引擎公司。其中Altavista以多媒体搜索见长,当时已经提供了音频、图片、视频等搜索。Yahoo!收购Altavista之后,对其进行了技术升级,并于2005年1月在其首页加上了视频搜索的链接,测试发布其视频搜索产品。

  在2005年6月28日晚Yahoo!推出了My Web2.0搜索工具,企图抗衡Google,以缩小两者之间的差距。Yahoo!My Web2.0最大的亮点是用户可以和朋友共享特定的搜索索引设置。在进行个性化搜索时,用户不仅可以搜索自己设置的特定索引,也可以搜索朋友、同事设定的索引。比如说,一群物理学者可以分享相互的个性化设置,这样,在一个人进行搜索的时候,他可以确保所得到的结果来自其他人已经挑选并设置的精华索引集。在2005年4月份Yahoo!就推出了My Web个性化搜索服务,用户可以保存搜索记录和对网页的访问记录及点评,人们还可以通过邮件、内容集成和网页等方式共享搜索结果。My Web 2.0显然是针对共享功能进行了进一步改进。Yahoo!注册用户可选择自己喜欢的网站建立标签,并归入不同档案添加评语,日久积累便会形成一个信息库,这样用户的搜索结果就会只限于自己感兴趣的范围之内,不再是漫天撒网,Yahoo!称之为MyRank搜索技术。将人与人之间的交互共享引入到搜索引擎当中,短期来看有助于提高用户的搜索效率,改善用户体验;从长远的角度看,更可以帮助所有用户建立自己感兴趣的“黄金内容区间”。这个可供搜索的黄金区间,无疑为丰富和优化搜索结果、提高用户体验带来更大价值,这也正是搜索社会化的价值所在。

  随着Yahoo!向社会化网络服务演进,视频业务理所当然成为其中的一个重点。在Yahoo!新的业务规划中,视频业务不只是包含了视频搜索,其更关键的核心是开发了包括用户上传、社交网络、视频分享的全新业务模式。

  Yahoo!视频搜索能对整个互联网上的视频文件进行搜索,其索引来源大部分是通过搜索爬虫程序在网上抓取,另外有一部分数据来自媒体合作伙伴。Yahoo!甚至为此专门开发了一种视频数据发现文件格式——MediaRSS,用于帮助存有视频文件的网站让Yahoo!的爬虫发现并收录自己的视频节目。Yahoo!视频搜索的发布获得了很积极的评价,分析家们认为这是Yahoo!在搜索引擎领域对Google发出的一记重拳,视频搜索的发布也让人们认识到,Yahoo!仍然在持续的创新。

  从2005年底开始,Yahoo!召集来自不同业务部门的产品和技术骨干,开始了一项代号为“Griffin”的秘密研发计划,准备在视频上传和分享方面发起绝地反击。2006年6月1日,经过半年研发的Yahoo!视频网站新版揭开了面纱,为了突出新网站中上传、分享的特色,Yahoo!甚至将网站的域名从原来的video.search.Yahoo.com改为video.Yahoo.com。在这次改版中,Yahoo!对网站的整个UI进行了重新设计,网站的界面元素和色彩都有了非常强烈的Web2.0特色;新的功能更是隐隐然和YouTube等网站直接对阵:用户可以上传自己的视频、为视频添加标签和描述、设置如何分享自己的视频;此外,用户还能对其他人的视频评分、评论,将朋友的视频添加到“我的最爱”。Yahoo!视频由此脱胎换骨,完成了向社会化媒体和搜索的转型。

  为了推进社会化搜索服务,Yahoo!除了自己研发MyRank社会化搜索技术及视频搜索技术之外,还一直进行大肆收购。去年3月,Yahoo!吞并了图片共享网站Flickr;12月,收购了del.icio.us,这是向用户提供最喜欢网站书签和共享的服务;今年1月6日,又收购了WebJay,这是一个创建和分享音乐播放列表的网站。在短短的十个月之内,Yahoo!就收购了至少五个刚成立不久的互联网公司,所有的收购行动都有一个共同目标:推进搜索的社会化。

  这些收购协议是Yahoo!开展社会化搜索业务的基础。通过创建在线社区,鼓励人们使用社区集体的知识,Yahoo!希望能够通过其提供的社会化搜索服务改变人们在线搜索信息的方法,与Google争夺市场和用户。

  据美国comScore互联网与数字媒体评估公司的统计结果,今年9月,Yahoo!公司在美国网络搜索市场上所占份额为28%,Google为45%,而微软公司的份额继续在12%左右徘徊。

  在社会化搜索方面Yahoo!与Google展开直接的激烈竞争,在视频搜索的社会化方面Yahoo!更是捷足先登。

  除了Yahoo!之外,其他搜索引擎也在运用社会化搜索的理念来改进视频搜索,为视频作出识别和分类。成立于2005年的社会化搜索引擎ChaCha,已经有一个由10000万个向导组成的社区,来帮助实现寻找文本和视频格式的内容。ChaCha 的总裁Brad Bostic说,增加人为要素可以有助于更准确地识别那些被标错和模糊不清的视频文件。每一次搜索都会被索引和加入社区,成为未来的参考,帮助其他用户更好地获得相关视频。

  风险投资公司SoftTech VC的合伙经理人Jeff Clavier说:“社会化搜索和协作性网站,以某种方式对信息来源加以预先过滤,使信息结果具有更高的相关性。他们将社会层面应用其上。”他已经在社会化搜索创新网站Kaboodle上投入了部分个人资金。

  成立于2005年2月的YouTube核心定位正是通过Web的方式,让人们更好地分享视频内容。该网站采用Adobe Flash技术提供各种视频短片的共享和搜索,包括影片及电视节目片段,音乐录像带及家居录影等。凭借强有力的技术,YouTube提供多种格式的视频内容支持,并且对上传文件规格的规定限制很小,只要容量不超过100M,长度不超过10分钟的视频在这里都被允许上传。用户不需要担心自己录制的视频格式,YouTube的后台会对此做很细致的处理。只要注册成为YouTube的用户,就可以通过关键词搜索,或者在分类中查找到任何自己感兴趣的歌星、影星、体育明星,甚至可以找到和自己趣味相投的浏览者。你可以对每段视频进行评论、打分;可以将视频加入到收藏夹、引用到博客里;还可以通过电子邮件和世界各地的人们分享。你也可以编辑自己的频道、上传视频、创建播放列表等等。如果你想网罗志趣相投的网友,还可以建立自己的组群,邀请他人加入,一起分享同一个主题。

  YouTube是视频分享和社会化视频搜索的典型代表。在不到1年的时间里市值攀高到10亿美元。如今YouTube的系统每天要处理上千万个视频片断,为全球成千上万的用户提供高水平的视频上传、分发、展示和浏览服务。

  在社会化搜索进程中,微软也不甘寂寞。微软MSN 资深产品主管 Justin Osmer,曾在今年六月份表示,微软正在研发一种问答式的社会化搜索工具。并预计在未来几月内与大家见面。通过这种工具用户直接将问题提交给某个相关的社群,而不是通常意义上搜索引擎对网上信息进行搜索,反馈一个结果列表页。微软将借助其超过4亿的MSN 和 Hotmail 庞大的注册用户的优势,其使搜索结果更加准确。而更令人惊讶的是微软早已将社会化搜索概念的最早提出者和实践者EureKster.com收购至麾下,但一直没有对外披露。

  社会化搜索已经是搜索引擎巨头们角逐的主要方向之一。

  但就如同其他技术发展的必然历程一样,社会化搜索在其发展进程中一直受到广泛的怀疑与批评,最显著的看法是:社会化搜索需要用户主动广泛的参与,其结果才更有相关性、更准确,但是否有足够多的用户来参与,这是决定社会化搜索功能是否强大的一个关键要素。很多用户甚至没有听说过可以有按照自己意愿分类、贴标签的搜索,更不用说来主动参与。而另外一些人则怀疑,即使用户来参与,这种集体智慧是否会有效促使计算系统的更新。Vivisimo一家提供分类搜索的搜索引擎的CEO Raul Valdes-Perez就说:“社会化搜索对现有搜索服务的价值改变真的不大,对一个文件最好的描述,就是文件本身。”Netscape.com的总经理Jason Calcanis说:“我认为社会化搜索是行不通的,如果社会化搜索没有比Google的搜索结果有明显的改进,没有人会来使用它??最终,可能演算搜索和大部分社会化搜索系统将融合起来,形成一个混合整体来满足广泛的信息需求。”Jason Calcanis本人是blog站点 Weblogs 的联合创始人之一,这个网站被 AOL收购。

  在现有搜索方式足以满足现在人们对海量信息搜索的基本需求情况下,Google自然表面上对社会化搜索不置可否。以至于有分析人士认为,Google的长期业务重点仍然是利用其庞大的计算能力,通过海量数据的分类检索,提供搜索。

  然而,形势的转变迫使Google不得不做出新的选择,尤其是在微软、Yahoo!相继声明涉足社会化搜索领域之后,Google终于开始加快了朝这一领域进军的步伐。用Sterling市场顾问公司分析师Greg Sterling的话说“从前他们(Google)不太关注这些,但现在他们正涌向这一潮流。”

  Google何以中意YouTube?

  一年多前,来自台湾的华裔青年陈士骏(Steve S. Chen)还是一个被信用卡债务缠身的年轻人。但谁也没有想到,在十几个月之后,他们鼓捣出的一个名叫YouTube的网站,会火遍全球,受到数千万互联网用户的狂热迷恋;他和他的搭档Chad Hurley也摇身一变成为身价数亿美元的网络新贵,成为无数创业者追捧和模仿的偶像。

  我们这个时代又一次见证了互联网缔造的财富传奇。

  现年27岁的陈士骏原籍台湾,少年时随父母移民美国,高中后进入香槟伊利诺州大学修读计算机科学。大学最后一个学期,他跑到拍卖网站 eBay 旗下的网上付款公司 PayPal 工作,期间认识了 Chad Hurley 及 Jawed Karim。。

  2005年1月,陈士骏和Chad Hurley 相继离职,且身上背负巨额信用卡卡债。离职后,陈士骏与 Hurley 在一个私人聚会上碰面,两人拍了 V8 短片,在网上与其他朋友一起分享这个录像视频,可是却怎么也找不到合适的网站将录像放上去。于是,他们决定自己创建一个网站,让自己和朋友们能够方便地分享各种视频录像。

  1个月后也就是去年2月份在Chad Hurley车库中,这个谋划中的网站诞生了。他们称之为YouTube,“YouTube”的意思是“你的电视”(美国人称电视为Tube)。在数码相机及手机录像如此普遍的年代,网上却缺乏相关个人视频发布和共享服务,不能不令人遗憾。YouTube抓住机会开辟了一个新领域,成为这个领域的领导者。他们仿照图片共享和搜索网站Flickr的功能和设计,设计了YouTube。不同的是,他们的YouTube分享的不是图片而是视频。

  2005年5月YouTube开始公测,12月正式启动。同时它获得来自美国最大的风险投资公司红杉基金(Sequoia Capital)350万美元投资。今年4月,红杉基金再次向YouTube投入了第二轮800万美元投资。

  两个年轻人的原意是为了给朋友之间提供一个分享录象片段的场所,没想到这个网站却成为互联网上风靡一时的视频分享和搜索中心。不但全球网民纷纷自拍短片上传分享,现在就连许多商业电视台和电影制作公司也都希望能将他们的作品放上YouTube,甚至政客们也要以此为宣传渠道。

  短短一年多的时间,YouTube迅速成长为世界上最大的视频网站,公司市值超过10亿美元,这对于一个迄今只有60人的小网站来说,无疑是互联网发展历史上的又一个奇迹。

  共享、互动、开放、便捷、个性化是Web2.0倡导的互联网发展新理念,无论是博客(Blog)、播客(Podcast)、维基(wiki)、标签分类(Tagging),都是这一理念下的技术实现,为的就是使用户能够通过这些便捷的工具将自己的思想和感受公布与众,并与更多的人展开互动和交流。因此,YouTube以充满社会化意味的“视频分享”概念取代了传统“视频发布”的概念,无疑是Web2.0在线视频领域的巨大突破,引领了互联网发展的潮流。

  尽管在2005年,Google和雅虎先后推出视频搜索(video search)服务,把搜索带进了视频领域。但是高昂的宽带费用、低劣的图像质量,加之电视网络公司和电影公司都不愿意将它们的作品放到网络上以及伴随而起的版权诉讼使得网络视频的发展并不顺利。

  在Google和Yahoo!、微软等巨人角逐陷入僵局之际。YouTube以全新的做法迅速崛起,成为在线视频分享和视频搜索的一匹黑马。现在YouTube拥有视频节目超过1亿部,今年7月,它的日浏览量突破了1亿次,这相当于2/3的美国网民每人看了一次。据互联网统计机构Hitwise数据显示,YouTube已经占据在线视频市场60%的市场份额,同时也以43%的市场份额遥遥领先于视频搜索市场。根据Nielsen//NetRatings的估计,YouTube已经成为最大的互联网视频提供商之一,占了网上短片分享网站的46%的市场。超过了Yahoo!和Google。

  这样,当Google面临“视频搜索”的“阿基里斯脚踵”问题,企图在视频搜索和社会化搜索的巨人之争中获取先机的关键时刻,领尽风骚的YouTube成为Google收购的对象。

  当然,并不仅仅是这些数据吸引了Google的注意力。实际上,YouTube拥有Google、Yahoo!、MSN、AOL及其他视频服务商所不具备的优势,这种优势并不是视频内容的数量本身,而是其视频服务的社会化特性和由此而聚集形成的庞大社区。

  与Google Video比较起来,YouTube的一个特性是上手简单。Google Video作为视频搜索工具只是提供搜索到的Video链接而不是即得即视的视频作品,并且在观看Google Video用户上传的视频之际,用户还必须要下载一个视频观看器(Google Video Viewer)。这种“复杂设计”使Google Video丧失了数量惊人的“傻瓜用户”。而YouTube则直接采取任何一台电脑上都内嵌的Flash Player播放器,用户无须任何安装、设置就可以直接观看视频短片。任何一个傻瓜级用户只要会上网,就可以到YouTube观看视频。

  YouTube另外一个重要的特性是其巨大的开放性,它显示影片观看的次数,提供指向影片的链接,这样你对一个影片可以有更好的了解。Google则仅向上传者提供影片观看次数;YouTube基本上不对用户上传和浏览视频文件做任何法律和道德之外的限制,而Google Video则有一套用户名和密码组成的版权控制系统,对于用户的视频上传和浏览都有流程上的限制;凭借强有力的技术,YouTube提供多种格式的视频内容支持,只要容量不超过100M,长度不超过10分钟的视频在这里都被允许上传。用户不需要担心自己录制的视频格式,YouTube的后台会对此做很细致的处理。此外YouTube还可以在Linux平台上运行,这一点连IT专业网站Cnet都没有做到,YouTube甚至可以在Firefox或Opera等IE之外的其他几款浏览器上使用。可以说,YouTube考虑到了用户登陆使用的一切困难,向一切平台一切浏览器开放,避免用户无法打开网站的不愉快体验。

  当然最重要的一点是YouTube更强大的社会化特性。只要注册成为YouTube的用户,就可以通过关键词搜索,或者在分类中查找到任何自己感兴趣的歌星、影星、体育明星,甚至可以找到和自己志趣相投的浏览者。YouTube还就视频内容本身提供了很多选择,如评级、加入收藏、评论、与他人分享、观看相关视频、查看用户播放列表等功能。相比之下,虽然Google Video也具备添加评论、浏览相关视频等功能,但所提供的附加服务则不如YouTube丰富。YouTube用户通过珍藏某些影片,可以很容易地保存和查看自己喜欢的一个影片。而Google Video用户则需要在搜索历史里找到该影片之后才能把它加到书签里,步骤上稍显烦琐;用户可以在YouTube里创建播放列表,并且共享它们,同时它还提供可供订阅的频道(channels )。而Google Video的播放列表仅是搜索结果的派生;YouTube的交友功能允许用户可以向其他用户发送信息,添加好友,订阅他们的珍藏影片。用户还可以成为一个小组(Group)的成员,一起讨论关于某些影片的各种话题。这使得YouTube更接近于一个社会性网络,更具有社区化。

  以客户为核心,也就是以人为中心,而不是以搜索引擎算法为核心,这正是YouTube作为社会化视频分享和搜索网站的优势所在。在Google Video无法满足用户需求的状况之下,用户转而上YouTube来搜索发现更好玩的视频内容。这也是YouTube为什么会遥遥领先于Google Video的根本原因。

  我们看到,收购YouTube对于Google来说正是一种有益的补充。不仅可以将YouTube的技术和功能逐步整合到Google视频搜索研发的整体进程中来,而且在视频搜索的社会化方向上可以独占鳌头一路遥遥领先。如果Google与YouTube的结合能够有一段幸福的婚姻,那么势必发生搜索引擎和互联网领域内的又一场革命。16亿美元虽然金额巨大,但拿来作为Google获取明天搜索引擎大赢家的赌资,却是物有所值。

  据YouTube创始人Chad Hurley介绍,自今年4月以来,每天被上传到YouTube的新视频内容达3.5万条,每日观看量更高达3500万条。这些视频内容的时间长度通常在30秒-2.5分钟之间。这种庞大视频数据库对于Google增强视频搜索和视频经营服务能力具有重要的意义。此外根据互联网统计机构Hitwise的统计分析,Google 是仅次于 MySpace的YouTube的第二大流量来源。在2006年9月YouTube有10.7%的上行访问量是来自于Google,而来自于MySpace的上行访问量占16.2%。但从Google的角度而言这意味着什么呢?从7月份起,Google 送给YouTube的流量与 Google Video相比起来要更多。这大概就是为什么从8月份开始,Google要把视频搜索服务链结放置到首页上的原因。我们看到,从Google到Google Video的下行流量在下降,而下行到YouTube的流量却在上升。收购YouTube不仅可以改变这种流量逆差趋势,而且可以获得原本属于YouTube的巨大流量,对于依靠流量差价获取利润的搜索引擎来说,流量就意味着财富。

  从全球范围看,YouTube用户约为5000万(美国3500万,其他国家1500万),注册用户有1000万;从用户构成上来说,Google Video 的男性用户要多于YouTube且年龄比YouTube用户偏大;从两者Top 100 视频排行来看,Google Video的Top 100 中含有一定色情成分。而YouTube的Top 100 视频排行则从性质上讲更为孩子气;用户在YouTube上停留的平均时间是Google Video的两倍,在9月份用户在YouTube停留的平均时间是18分33秒,而在Google Video上则为9分9秒。也就是说YouTube比Google Video更具粘性。收购并整合YouTube之后,Google Video的社会化特性和粘性也势必加强。

  如果单纯从技术角度来讲,Google开发团队开发一个类似于YouTube的网站或许花不了这么多钱,但是YouTube庞大的视频数据库、惊人的流量、忠实的用户群体以及成熟的社群,却是不可代替的。而这些也与16亿美元价值相当。

  YouTube被Google收购后,将使广告支持的能力大为加强。广告一直是视频网站盈利模式的首选,YouTube巨大的市场份额和居高不下的点击量正是其实现赢利的两把神器。美国红杉资本的合伙人、投资了YouTube的RoelofBotha说:“YouTube从去年开始有收入,后来一直做得很好。总的来说,在线广告是一个非常大的市场,2005年这个市场是125亿美元,现在还在快速增长。”

  YouTube已经在其网站的介绍上明确表示把广告视为其商业模式,就因为看好其广阔的市场前景。从今年3月起,YouTube的两位创始人Chad和Steve就已着手运作网站的广告系统。到目前为止,YouTube已采用了旗帜广告、促销广告、赞助广告以及Google和Yahoo!的文字广告等广告形式。在8月22日,YouTube宣布推出新的视频广告概念:参与式视频广告(Participatory Video Ads,缩写:PVAs)和品牌频道,作为其迈向新的互联网视频娱乐广告模式的第一步。

  YouTube将为广告主建立独立的品牌频道,用户可以对该品牌上传的视频进行评论、打分,还可以订阅频道,定期收到厂商推出的视频;广告商则可以组织用户发起视频大赛。这种广告模式的理念是把广告做成网站的内容,同时发挥病毒式的传播效力。最近更是启动了一项新的广告战略,即为商家提供在线视频公告。商家可以利用YouTube网站上的品牌内容频道和共享视频广告来为其产品和服务做广告。广告商可以在YouTube的品牌内容频道上定制它们自己的空间,用内容和视频来吸引消费者。

  因此对于Google而言,收购YouTube不仅可以掌握视频搜索和社会化搜索的先机,还可以进一步巩固其在在线广告市场的垄断地位。斯坦福集团分析师Clayton Moran认为视频搜索比文本搜索更具有广告潜力。eMarketer公司的统计数字显示,在美国,网络视频的开销明年有望达到6.5亿美元,2008年则会达到11亿美元。Google和YouTube无疑获取了先机。

  尽管如此,我们所能理解的只是已经发生的事实,以后的事实永远与我们的预测保持一定距离。Google收购YouTube之后接下来会发生什么,还是一个未知数。

  毫无疑问的是,并购YouTube之后,Google将更具吸引力。对于Google这个永不知足的互联网探险者而言,这只是开始,不是终结。正如Google首席执行官埃里克·施密特所说,并购YouTube仅仅是Google在视频市场所制定的计划之一

  “这刚刚打响互联网视频革命的第一枪。”埃里克·施密特的话让我们对未来充满期待。  

(责任编辑:水涨船高)


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